Pau Gasol, lleno de determinación, se defendía de Kenneth Faried con un brazo y remataba sin parar el balón con la otra mano en el aro rival en el último cuarto del Séptimo Partido.

Tras uno, dos, tres, cuatro — y ¡cinco! — rebotes, Gasol por fin metía el balón en la canasta.

Minutos después, la verdad era irrefutable como este jugador español de 2,13 metros (siete pies) de estatura.

Los Lakers de los Angeles tuvieron la tenacidad para alzarse el sábado en la noche con la victoria en uno de los partidos más emocionantes de la postemporada en la NBA, aun cuando los Nuggets de Denver los habían puesto al borde de la eliminación. Incluso sin que Kobe Bryant los encabezara en la ofensiva.

Gasol logró 23 puntos, 17 rebotes, seis asistencias y cuatro tapones, en tanto que Metta World Peace anotó 15 tantos en su regreso de una suspensión de siete partidos para que los Lakers ganaran 96-87 a los Nuggets y conquistaran la serie de primera ronda entre ambos conjuntos.

Pese a marcación doble, Steve Blake logró 19 puntos, los más altos de su carrera en postemporada, y Bryant consiguió 17, una cantidad módica respecto de los que siempre hace, así como ocho asistencias, para los Lakers.

Los Angeles habían desperdiciado una ventaja de 16 puntos en la segunda mitad y sobrevivieron al último encuentro de la serie con penetraciones de muchos pases así como con fuerza física.

Gasol se convirtió en la bujía anímica de los Lakers con esos cinco remates en jugada individual increíble a 7:10 minutos del final.

Los Lakers evitaron convertirse en el noveno equipo en la historia de la NBA que desperdicia una ventaja de 3-1 en una serie de postemporada.

"Jugamos a la ofensiva", señaló Gasol. "Atacamos mejor la pintura rival. Capturamos tantos rebotes como pudimos cada vez. Como estábamos de espaldas contra la pared quizá tuvo que ver", apuntó.

Andrew Bynum, de los Lakers, consiguió 16 puntos y atrapó 18 rebotes, la cifra más alta de su carrera en postemporada.

Los Angeles comenzarán el lunes en la noche la segunda ronda en Oklahoma City contra el Thunder, segundo preclasificado.

En el otro partido de la jornada, los Celtics de Boston ganaron por 92-91 a los 76ers de Filadelfia en el primer partido de la serie semifinal de postemporada en la Conferencia del Este.

Kevin Garnett anotó 29 puntos — su marca personal en la campaña — y capturó 11 rebotes, en tanto que Rajon Rondo tuvo 17 asistencias, 13 puntos y 12 tableros, el octavo triple doble de su carrera, para los ganadores.

Rondo corrió toda la cancha para recibir pase y consumió dribleando los últimos 3,4 segundos del partido.

La serie sigue el lunes en Boston y luego va a Filadelfia para los partidos tres y cuatro.