Dentro y fuera de la cancha, el ex astro brasileño de fútbol Sócrates se destacó sobre el resto.

Su elegante estilo de juego y su profunda participación política le hicieron una figura única en el fútbol de Brasil, en su tiempo e incluso en la actualidad.

Era mayormente conocido como capitán de la selección de Brasil en la Copa del Mundo de 1982, considerada por muchos como el mejor equipo que no haya ganado el certamen.

Pero también era conocido por su afición a la bebida, que él reconoció públicamente y que le causó los problemas de salud que eventualmente llevaron a su fallecimiento el domingo a las 4.30 am (0630 GMT).

Sócrates falleció de un shock séptico debido a una infección intestinal, dijo un parte del Hospital Albert Einstein. Tenía 57 años. Sócrates había sido hospitalizado de urgencia el sábado por la noche — tercera vez en cuatro meses y etaba respirando con ayuda de un pulón artificial.

La presidenta Dilma Rousseff dijo que Brasil había perdido a "uno de sus hijos más queridos".

"En el terreno, con su talento y sus toques sofisticados, fue un genio", dijo Rousseff en una declaración. "Fuera de la cancha, ... fue activo políticamente, preocupado por la suerte de su pueblo y su país".

El ex presidente Luiz Inacio Lula da Silva también expresó su pesar por la pérdida.

"La generosa contribución de Sócrates al Corinthians, al fútbol y a la sociedad brasileña no será olvidada jamás", dijo Silva, un apasionado hincha del Corinthians, el club en el que brilló Sócrates en los ochenta.

Sócrates fue hospitalizado dos veces y colocado en cuidados intensivos en los últimos meses, la última de ellas en septiembre. En ambas ocasiones había sufrido una hemorragia causada por hipertensión en la vena que transporta sangre del sistema digestivo al hígado.

Sócrates reconoció que bebía mucho, incluso durante sus mejores años como jugador en la década de 1980, pero agregó que había dejado de hacerlo a principios de año tras una estancia en el hospital.

"Sócrates parecía como un jugador de otra era", dijo el ex astro italiano Paolo Rossi en declaraciones a la agencia ANSA. "No podías ponerle en una sola categoría — en la cancha y aún menos fuera de ella. Todo el mundo sabía de sus estudios de medicina y de sus muchos intereses culturales y sociales. Fue único desde todo punto de vista".

Definitivamente fue único. Se convirtió en médico después de retirarse del fútbol y posteriormente fue un popular comentarista de televisión y columnista, siempre con opiniones singulares y polémicas.

Sócrates escribió una serie de columnas para The Associated Press durante la Copa América 2011 en Argentina, donde expresó sus puntos de vista sobre todos los aspectos del torneo, incluido el contexto económico y político de los países de Latinoamérica.

"No se trata sólo del juego en sí", dijo Sócrates antes del inicio del torneo. "Antes que nada, el fútbol es una batalla psicológica, el aspecto humano tiene un papel significativo".

Decenas de futbolistas brasileños exteriorizaron su pesar en Twitter momentos después de ser anunciada la muerte de Sócrates.

"Es un comienzo triste el de este día", reiteró el ariete brasileño Ronaldo. "descanse en paz, doctor Sócrates".

El ex jugador brasileño y del Barcelona Rivaldo agregó en su Twitter: "Es triste despertarse y descubrir que ha muerto Sócrates".

También hubo reacciones de sectores apartados del fútbol, entre ellos el tricampeón del abierto francés Gustavo Kuerten y el tricampeón de la Indy 500 Helio Castroneves.

"Una gran persona", tuiteó Castroneves. "Un brasileño que será muy extrañado".

La Federación Brasileña de Fútbol dijo que la ronda final de la liga que tendrá lugar el domingo será dedicada en honor de Sócrates. Todos los partidos serán precedidos por un minuto de silencio. Corinthians, el equipo donde más destacó Sócrates, necesita un empate ante el Palmeiras para hacerse con el título. El principal grupo de seguidores del Corinthians dijo que honrará durante todo el día a la desaparecida estrella.

Cuando jugaba en el Corinthians a inicios de los años 80, Sócrates encabezó la llamada Democracia Corinthiana, un movimiento de autogestión que comenzó con una protesta contra las largas concentraciones que el club exigía a los jugadores antes de los partidos. Pronto se convirtió en un fenómeno más amplio que coincidió con la lucha de la sociedad brasileña contra el régimen militar.

Sócrates Brasileiro Sampaio de Souza Vieira de Oliveira brilló en el Corinthians, pero también jugó para el Flamengo, el Santos y para la Fiorentina en Italia.

En una columna para la AP en julio, el astro se preguntaba: "¿Por qué causas más conmovedoras no mueven tanto como el fútbol: como los niños en la calle, los tsunamis, la miseria extrema en el corazón de Africa y en algunas otras esquinas, el genocidio y muchas otras?"

"Muchas veces", concluyó, "pienso si podremos algún día dirigir este entusiasmo que gastamos en el fútbol hacia algo positivo para la humanidad, pues a fin de cuentas el fútbol y la tierra tienen algo en común: ambos son una bola. Y atrás de una bola vemos niños y adultos, blancos y negros, altos y bajos, flacos o gordos. Con la misma filosofía, todos a fantasear sobre su propia vida".

Los servicios funerales e realizarán en su ciudad natal de Ribeirao Preto, en el interior del estado de Sao Paulo.

Le sobreviven su esposa y seis hijos.