Japón y Corea del Norte juegan mañana en la ciudad de Saitama (centro) el partido inaugural de su grupo de clasificación para el Mundial de Brasil 2014, en el que el vigente campeón de la Copa de Asia está obligado a ganar ante su público.

Pese su superioridad, los "Samurai Blue" llegan con bajas importantes y deberán tener cuidado con una ordenada Corea del Norte que intentará sorprender a su rival a la contra.

Se trata de un encuentro clave, ya que ambos combinados lucharan, presumiblemente, por el primer puesto de su grupo de clasificación, al estar encuadradas con las débiles selecciones de Uzbekistán y Tayikistán, incluida tras la descalificación de Siria por alineación indebida.

Japón y Corea del Norte se han enfrentado en 8 ocasiones en las fases previas de la zona asiática, con un balance favorable para los "Samurai Blue" de 5 victorias, 1 empate y 2 derrotas.

El partido finalmente se jugará mañana después de que la Federación de Fútbol Japonesa sopesara cambiarlo de fecha al sábado, por el paso del tifón Tala, que estos días azota China, y que llegará finalmente a Japón durante el fin de semana.

La actual ganadora de la Copa de Asia, Japón, tendrá que hacer valer su ventaja de campo sobre la siempre complicada Corea del Norte, cuya principal baza es la de su sólida defensa.

Además, Japón no podrá contar con dos de sus figuras más experimentadas, Keisuke Honda, mejor jugador de la pasada Copa de Asia y una de las estrellas del CSKA de Moscú, y Kengo Nakamura, centrocampista del Kawasaki Frontale.

Honda, de 25 años, se perderá el choque contra el combinado norcoreano y el del próximo martes contra Uzbekistán por una lesión de rodilla que se produjo el pasado fin de semana en un partido disputado con su club.

Por su parte, el veterano Nakamura, de 30 años, se fracturó un dedo de su pie derecho y llegó lesionado a la convocatoria de la selección nipona con lo que también está descartado para ambos encuentros.

El seleccionador nacional nipón, el italiano Alberto Zaccheroni, lamentó ambas bajas y decidió llamar, para completar la plantilla, al delantero de 24 años Mike Havenaar, de descendencia holandesa, que milita en la filas del Ventforet Kofu de la liga japonesa en la que es el actual segundo máximo goleador con once tantos.

"Los dos han llegado lesionados y me siento muy decepcionado y triste por ellos", afirmó Zaccheroni, ya que "tienen mucha experiencia y madurez, con lo que les echaremos de menos".

El que regresa a la selección después de su lesión y tras haberse proclamado campeón de la Copa de Asia con los "Samurai Blue" es el ganador de la Bundesliga con el Borussia Dortmund Shinji Kagawa.

Kagawa admitió que el partido contra Corea del Norte será "difícil", sobre todo por las bajas en la selección nipona, y encomendó a su equipo "hacerlo lo mejor posible con los jugadores que tienen".

Por su parte la escuadra norcoreana, cuyo mayor logro en un campeonato del mundo ha sido llegar a cuartos de final en Inglaterra 1966, quiere consolidar su nivel y volver a clasificarse, como en Sudáfrica 2010, para la fase final de un Mundial.

En el pasado mundial, los "chollimas" (caballos alados) perdieron todos sus encuentros, encajando doce goles y marcando sólo uno, aunque eso sí, ante la selección brasileña.

El bloque confiará en su defensa y en aprovechar las oportunidades de las que disponga, a la espera de que su jugador más destacado, el delantero del Bochum de la segunda división alemana Jong Tae-Se, logre dar la sorpresa en el campo de Saitama.

Jong, conocedor de la liga nipona al haber jugado en las filas del Kawasaki Frontale y apodado como "el Rooney de Corea del Norte", en referencia a la estrella inglesa del Manchester United, será la referencia de los norcoreanos en la punta de ataque.

Los primeros y segundos clasificados de cada grupo pasarán a la cuarta fase, de donde saldrán cuatro clasificados para el Mundial y un quinto disputará la repesca con el quinto de Suramérica. EFE

Arbitro: Ali Albadwawi (EAU).

Estadio: Saitama Stadium 2002, con capacidad para 63.700 espectadores.

Hora: 19.20 hora local (10.20 GMT).