El Arsenal dejó atrás su pobre desempeño en casa y se recuperó para vencer el miércoles al Udinese por 2-1, con lo que se clasificó a la fase de grupos de la Liga de Campeones de Europa por 14ta temporada consecutiva.

Después de que Antonio Di Natale puso al club italiano adelante en el marcador a los 39 minutos en el estadio Friuli, el Arsenal respondió con goles de su nuevo capitán, el holandés Robin van Persie a los 55 minutos y del delantero Theo Walcott a los 69.

El portero polaco del Arsenal, Wojciech Szczesny atajó un tiro penal de Di Natale a los 59 minutos y su equipo avanzó con un marcador global de 3-1, luego de que Walcott anotó en el juego de ida realizado la semana pasada.

"Se mostró que, bajo presión, este equipo puede responder con fútbol, permanecer tranquilo y sereno, y tratar de jugar como podemos hacerlo", dijo el técnico del Arsenal, Arsene Wenger. "Creíamos mucho en la forma en que queríamos jugar".

El Benfica de Portugal, dos veces campeón de la Copa Europea, y el Lyon francés también avanzaron, uniéndose al BATE Borisov de Bielorrusia, y al club checo Viktoria Plzen.

Después de empatar 2-2 en el cotejo de ida, Benfica venció al club holandés Twente por 3-1 en Lisboa con dos goles de Alex Witsel y uno del capitán Luisao.

Lyon llegó a la fase de grupos por 12mo año seguido después de empatar con el anfitrión ruso Rubin Kazan a 1-1.

El club galo defendió su ventaja de 3-1 del primer encuentro, aunque Bibras Natkho dio al equipo local algo de esperanza cuando lo puso adelante a los 77 minutos. Sin embargo, Bakari Kone igualó por Lyon 10 minutos después para que el conjunto francés se clasificara.

En la conformación de grupos, a realizarse el jueves, los recién clasificados serán sorteados para integrarse a grupos de escuadras tremendas como el campeón defensor Barcelona, Real Madrid, Manchester United, Chelsea y otros clubes europeos de elite. Los perdedores en la ronda preliminar deberán conformarse con un boleto para la Liga Europa.

Aunque el Arsenal es mencionado a menudo al lado de los mejores conjuntos de Europa, llegó a Italia en medio de una crisis, habiendo obtenido únicamente un punto en dos partidos de la Liga Premier inglesa — incluida su primera derrota en casa contra el Liverpool en 11 años — y tras perder dos jugadores cruciales en el mercado de transferencias.

Luego que su ex capitán Cesc Fábregas volvió al Barcelona, el Arsenal anunció el martes que llegó a un acuerdo para enviar al mediocampista francés Samir Nasri al Manchester City.

"Hay muchas preguntas con respecto a nuestro equipo; si hubiéramos quedado fuera esta noche hubiera sido mucho peor", comentó Wenger. "Fue importante, no financieramente, como ha dicho mucha gente, sino más por el hecho de que queremos jugar en el nivel más alto".

La derrota del Udinese representó la segunda temporada consecutiva en que el club italiano que quedó cuarto en la liga no se clasifica, luego de que el Sampdoria cayó ante el Werder Bremen de Alemania el año pasado. Además, empujó al Milan, siete veces campeón de Europa, al sorteo de los segundos preclasificados para el sorteo, ya que el Arsenal está clasificado más alto.