El secretario de Defensa de Estados Unidos, Leon Panetta, destacó hoy que España es un "importante líder" en la OTAN y un aliado "vital" y buscará aumentar la cooperación entre ambos países durante la gira europea que realizará esta semana para despedirse del cargo.

En ruta hacia Portugal, primera parada de una gira que le llevará por España, Italia y Reino Unido, el secretario aseguró que en Madrid tratará una "amplia serie" de temas con las autoridades españolas, incluida una mayor cooperación en ciberseguridad.

El secretario recordó que en su primer viaje a Europa anunció el despliegue del sistema de defensa antimisiles de la OTAN en la base naval de Rota (Cádiz), situada en el sur de España con el propósito de "cumplir con nuestro compromiso con el sistema europeo de defensa de misiles balísticos".

Panetta subrayó la importancia de este despliegue porque demuestra las inversiones que está haciendo la alianza "para enfrentar los nuevos desafíos que estamos enfrentando".

"España es un importante líder en la OTAN y un aliado vital para Estados Unidos" aseguró en declaraciones a los periodistas que viajan en el avión con el secretario.

Panetta destacó también el compromiso de España en Afganistán que "ha sufrido" un "precio real" con la pérdida de casi un centenar de soldados, el último el sargento David Fernández Ureña, la semana pasada.

Entre otros temas, señaló que tratará la "preocupación" de España sobre la situación en Mali con Al Qaeda en la Península Arábiga lo que le ayudará a "tener una mejor idea sobre lo que este y otros países pueden hacer para ayudar".

Durante su visita a España, Panetta se reunirá con el ministro de Defensa, Pedro Morenés, con quien se entrevistó en Washington el pasado julio.

Además, la Casa Real española informó de que el príncipe de Asturias también le recibirá en audiencia el martes.

El presidente de Estados Unidos, Barack Obama, nombró la semana pasada al exsenador republicano por Nebraska, Chuck Hagel, como sucesor de Panetta, de 74 años, quien anunció el año pasado su deseo de jubilarse.