El general retirado John Shalikashvili, que fue jefe del Estado Mayor Conjunto de las Fuerzas Armadas estadounidenses con el presidente Bill Cliton y jefe de las fuerzas de la OTAN en Europa, falleció hoy a los 75 años.

Shalikashvili, que fue el primer militar nacido en el extranjero que llegó a ser jefe del Estado Mayor Conjunto, murió en el hospital de la Armada en el estado de Washington debido a las complicaciones provocadas por un derrame cerebral

El ex general fue jefe de las fuerzas de la OTAN en Europa y posteriormente jefe del Estado Mayor Conjunto del Pentágono entre 1993 y 1997.

Shalikashvili fue además asesor de defensa del senador John Kerry, cuando se presentó como candidato demócrata a la Presidencia de Estados Unidos.

Nacido en Polonia el 27 de junio de 1936, hijo de madre polaca y de padre georgiano, emigró con sus padres a Estados Unidos después de la II Guerra Mundial, algo que recordó el presidente, Barack Obama, quien transmitió sus condolencias a su familia.

"Desde que llegó a Estados Unidos a los 16 años como un inmigrante polaco después de la Segunda Guerra Mundial, que se convirtió en un joven que aprendió inglés con las películas de John Wayne, hasta alcanzar los rangos más altos en el Ejército, la vida de 'Sally' es una historia única en Estados Unidos", dijo Obama.

El secretario de Defensa, Leon Panetta, también lamentó la muerte de Shalikashvili, de quien destacó su "sabio consejo" cuando trabajó con él, su "experiencia" en el ejército y su "sinceridad" para resolver las crisis internacionales en las que participó, como Haití y los Balcanes.

Por su parte, el actual jefe del Estado Mayor Conjunto, el almirante, Mike Mullen, destacó la "nobleza" con la que sirvió durante 39 años a su país y su liderazgo en las operaciones humanitarias y de mantenimiento de paz en el norte de Irak tras la operación "Tormenta del Desierto".

Shalikashvili se graduó en Ingeniería por la Universidad de Bradley en 1958 y realizó una maestría en Relaciones Internacionales por la Universidad George Washington.

El mismo año de finalización de sus estudios universitarios se alistó en el Ejército, donde realizó toda su carrera militar en el arma de Tierra, y fue ascendiendo hasta llegar en 1989 al grado de teniente general.

"Shali", como es conocido popularmente a causa de la compleja pronunciación de su apellido, desempeñó la mayor parte de su carrera militar en diversos destinos en el exterior. Entre enero de 1968 y junio de 1969 participó en la guerra de Vietnam y entre 1971 y 1972 estuvo destacado con los cascos azules en Corea.

De 1978 a 1979 fue jefe de operaciones de las fuerzas terrestres estadounidenses en Vicenza, Italia. Luego fue destinado a Nuremberg, Alemania, donde fue comandante en una división de Artillería (1979-1981) y ayudante en jefe de la Primera División Acorazada (1984-1986).

En 1986 regresó a Washington para hacerse cargo de la dirección de Estrategia, Planes y Política del Ejército de Tierra. Un año después fue enviado de nuevo, pero esta vez como general, a la Novena División de Infantería, con base en Fort Lewis, donde había sido comandante de batallón entre 1975 y 1977.

En 1989 fue nombrado comandante en jefe del USAREUR (Ejército de Tierra estadounidense en Europa) y del Séptimo Ejército, cuyo cuartel general se encuentra en Heidelberg, Alemania.

En 1992 fue nombrado comandante en jefe de la OTAN y un año más tarde fue designado jefe de la Junta de Estado Mayor de las Fuerzas Armadas de Estados Unidos, en un momento delicado, con tropas estadounidenses comprometidas en Somalia y Bosnia y en medio de un gran debate interno sobre la reconversión del Ejército estadounidense para afrontar los retos del año 2000.