Un diseñador de ropa femenina despedido mató a tiros a un ex compañero de trabajo frente al edificio Empire State, lo que desató un caótico enfrentamiento con la policía el viernes ante uno de los iconos arquitectónicos del mundo.

Los agentes mataron al sospechoso y al menos otras nueve personas resultaron heridas, algunas posiblemente por balas de la policía, indicaron autoridades municipales.

Los proyectiles fueron disparados en el lado del edificio sobre la Quinta Avenida cerca de las 9:00 de la mañana cuando las aceras estaban llenas de peatones y los comerciantes abrían sus locales.

"La gente gritaba '¡Al piso, al piso!''', dijo Marc Engel, un contador que estaba en un autobús en la zona cuando escuchó los disparos. "Todo duró unos 15 segundos y hubo muchos ¡pum, pum, pum!, un disparo tras otro".

Después alcanzó a ver las aceras llenas de heridos incluyendo una persona que dejaba un "riachuelo de sangre".

Los heridos fueron cinco mujeres y cuatro hombres entre 20 y 56 años, dijeron las autoridades. Todos son originarios de Nueva York, excepto una mujer de 35 años de Chapel Hill, Carolina del Norte. Las balas los rozaron o tenían heridas menores y la policía consideraba que algunas de las heridas fueron por esquirlas de las armas de los policías.

Vestido con un traje sastre olivo y un portafolios, Jeffrey Johnson, de 58 años, le disparó tres veces a su compañero de trabajo, de 41 años, fuera de Hazan Imports. Uno de los disparos fue en la cabeza, dijo el comisionado de la policía Raymond Kelly.

Johnson y la víctima, identificada por las autoridades como el vicepresidente de la empresa, Steven Ercolino, se habían acusado mutuamente de acoso cuando Johnson trabajó ahí, dijo Kelly.

Johnson se alejó del lugar y un trabajador de la construcción que vio el tiroteo lo siguió y alertó a dos policías.

Un video de seguridad muestra a Johnson tomando una bolsa, sacando una pistola calibre .45 y apuntando a los policías. Los policías dispararon antes y mataron a Johnson, dijo Kelly.

Kelly había dicho en un principio que Johnson le disparó a los policías pero dijo después que estaban tratando de determinar si Johnson llegó a disparar.

"Esos policías no tenían opción", dijo Kelly. "Esta persona sacó una pistola muy cerca de ellos y quizá les disparó", dijo.

Rebecca Fox, de 27 años y residente del distrito de Queens, dijo que vio gente que corría por la calle y al principio pensó que se trataba de que querían ver a alguna celebridad. Sin embargo, después vio a una mujer que había recibido un disparo en un pie y a un hombre muerto tendido en el suelo.

"Yo estaba asustada, conmocionada y literalmente temblaba", señaló Fox. Dijo que le pareció que la policía acudió al lugar en segundos. "Parecía una escena del programa televisivo CSI, pero todo era real", agregó.

Como la balacera ocurrió cerca de una de las principales atracciones turísticas de la ciudad no se hicieron esperar los temores de que se hubiera tratado de un acto de terrorismo, pero las autoridades federales explicaron que no había sido el caso.

El incidente ocurrió menos de dos semanas después de que un individuo que blandía un cuchillo fue muerto por la policía cerca de otra zona llena de turistas en la ciudad. Las autoridades dijeron que Darrius Kennedy, de 51 años, fue aniquilado el 12 de agosto porque amenazó a los agentes con un cuchillo de cocina en Times Square.

Kennedy estaba fumando marihuana cuando llegaron los agentes y el incidente se desarrolló en siete cuadras aglomeradas de gente.

En 1997, un individuo armado abrió fuego en la plataforma del mirador ubicado en el 86mo piso del Empire State, lo que dejó de un turista muerto y seis heridos. Después el hombre se disparó a sí mismo.