El ministro del Interior de Turquía dijo que por lo menos hay 217 muertos a causa del devastador terremoto de 7,2 de magnitud en la región oriental del país.

Previamente, Idris Naim Sahin había informado que el número de víctimas ascendía a los 117 personas en la ciudad de Ercis, mientras que otro centenar murió en la ciudad de Van.

Se cree que unas 140 resultaron heridas.

Sahin indicó que 80 complejos habitacionales se desplomaron en Ercis y unas 40 personas habían quedado atrapadas entre los escombros.

El terremoto ocurrió a las 13:41 horas (1041 GMT) la región oriental montañosa de Turquía y el epicentro fue detectado en la aldea de Tabanli, a 17 kilómetros (10 millas) de Van, según el Servicio Geológico de Estados Unidos.

"Las labores de rescate están en marcha, sobre todo en edificios en los que (los socorristas) estiman que hay sobrevivientes", dijo Sahin.

El área más afectada fue Ercis, una ciudad con 75.000 habitantes en el este de Turquía cercana a la frontera con Irán y una de las zonas más sísmicas del país. La ajetreada ciudad de Van, aproximadamente a 90 kilómetros (55 millas) al sur de Ercis, también presentó daños serios. Las carreteras de la región se encuentran destrozadas.

Sahin dijo que 117 personas murieron en Ercis, otras 100 en Van mientras que otras 740 resultaron lesionadas.

Científicos estadounidenses registraron más de 100 réplicas en el este de Turquía durante 10 horas después del sismo, entre ellas una de 6,0 de magnitud.

Las autoridades advirtieron a la población mantenerse alejada de casas que presenten daños ante la posibilidad de que puedan venirse abajo durante las réplicas.

Los habitantes de la zona pasaron la noche a la intemperie y encendieron fogatas, mientras que la Media Luna Roja empezó a montar tiendas de campaña en un estadio. Otros buscaron refugio con familiares en villas cercanas.

Los trabajos de rescate se extendieron hasta altas horas de la noche bajo la luz proporcionada por reflectores conectados a generadores de electricidad. Los trabajadores rodearon enormes bloques de concreto con varillas de acero en Van, luego los levantaron con maquinaria para trabajo pesado.

Cerca de 1.275 equipos de rescate de 38 provincias fueron enviados a la región, dijeron funcionarios, y las tropas también colaboran en tareas de operativos de búsqueda y rescate.