El huracán "Irene" ya comenzó a azotar hoy con lluvias y oleajes la costa atlántica de EE.UU., con vientos de hasta 168 kilómetros por hora y la amenaza de apagones para al menos 65 millones de personas en su trayectoria, mientras el Gobierno insiste en su mensaje de cautela y preparación.

Aunque "Irene" se ha debilitado en las últimas horas a categoría 2, el Gobierno y el propio presidente Barack Obama advirtieron hoy que el ciclón puede causar grandes daños en su recorrido a lo largo de las zonas costeras del este del país, por lo que pidieron que las personas tomen las debidas medidas de precaución.

"No esperen ni se demoren... si reciben instrucciones de marcharse, por favor háganlo", dijo Obama en unas breves declaraciones desde la isla de Martha's Vineyard, en Massachusetts, poco antes de anunciar que adelantó para hoy su regreso a Washington, previsto inicialmente para el sábado.

Su familia sí regresará a la capital mañana por la mañana, agregó la Casa Blanca.

Al señalar que todo apunta que este será un huracán "histórico", Obama recomendó que los estadounidenses elaboren un plan, tengan a mano botiquines de emergencia, y se familiaricen con las rutas de evacuación en sus respectivas zonas.

Aunque los huracanes son una vivencia recurrente en los estados del golfo de México, la costa este, donde se concentran algunas de las ciudades, aeropuertos y redes de transporte más importantes del país, está mucho menos acostumbrada -y preparada- a este tipo de fenómenos.

Durante una rueda de prensa, el administrador de la Agencia Federal para la Gestión de Emergencias, Craig Fugate, se sumó a las súplicas de que la gente haga caso y abandone las zonas en la diana del huracán porque, de lo contrario, "todos los preparativos y planificaciones (de emergencia) serán en vano".

Fugate advertió de posibles apagones "que se prolonguen días, quizá hasta una semana o más, muchas lluvias e inundaciones, y fuertes vientos".

Las autoridades han emitido alertas para buena parte de la costa atlántica, desde las Carolinas hasta Massachusetts, porque "Irene", que a su paso por el Caribe dejó seis muertos, podría ocasionar pérdidas de miles de millones de dólares en los principales centros urbanos de la zona.

Las refinerías en Delaware, Nueva Jersey, Pensilvania y Virginia procesan en su conjunto cerca del 8 por ciento del combustible en EE.UU., y cualquier interrupción por culpa de "Irene" podría disparar los precios del crudo, según analistas.

A juzgar por las imágenes de televisión, miles de estadounidenses se preparan ante la posibilidad de quedarse sin luz, agua y comestibles en los próximos días.

"Fui al supermercado a comprar una linterna y no había más. Los estantes estaban vacíos y las cajas estaban llenas de botellas de agua, leche y demás, como si viniera el fin del mundo", dijo a Efe Margarita García Ripa, vecina de la ciudad de Fairfax (Virginia).

"Creo que exageran porque no se sabe la gravedad de esto. Está bien prepararse pero tampoco es para tanto", agregó.

Robyn Thiemann, una vecina de Falls Church (Virginia), describió un escenario de caos en un almacén de bricolaje, cuando fue a comprar un generador.

"Me senté sobre el generador hasta que pude llevarlo a la caja, y tres personas intentaron comprarlo aun conmigo encima, literalmente", dijo.

En declaraciones a la cadena televisiva CBS, la gobernadora de Carolina del Norte, Beverly Perdue, dijo que las patrullas estatales, la Cruz Roja y la Guardia Nacional ya están preparadas para cualquier acontecimiento.

La zona de los Outer Banks, en el este de ese estado, ha registrado olas de entre 1,83 y 2,7 metros de altura, y miles de personas ya se han quedado sin luz mientras el ciclón se aproxima a las costas.

Según el Centro Nacional de Huracanes, "Irene" se aproximará a los Outer Banks de Carolina del Norte temprano la mañana del sábado, y continuará su peligroso rumbo hacia Nueva York el próximo domingo.

De hecho, las autoridades de Nueva York han ordenado la evacuación de hospitales y asilos de ancianos en las zonas bajas de la urbe, y han cancelado todos los servicios de transporte público para mañana sábado.

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