El gobernador de Texas, el republicano Rick Perry, lamentó hoy el fin de la era de los transbordadores y criticó que la falta de liderazgo del presidente estadounidense, el demócrata Barack Obama, no deje a los astronautas más alternativas que ir al espacio haciendo "autoestop".

Perry, cuyo estado acoge el Centro Espacial Johnson, en Houston, desde donde se dirigían las operaciones de los transbordadores y donde se encuentra el centro de reclutamiento, mostró su descontento por la falta de "planes para futuras misiones".

"Desgraciadamente, con el aterrizaje final (hoy) del transbordador Atlantis y sin señal de planes para futuras misiones (...) esta Administración ha dejado a los astronautas estadounidenses sin otra alternativa que viajar 'a dedo' en el espacio", ironizó.

El Atlantis volvió hoy a la Tierra tras una misión de 13 días, la STS-135, con la que la NASA dio por concluida la era de los transbordadores, con los cuales durante tres décadas envió carga al espacio y vuelos tripulados que contribuyeron a la construcción de la Estación Espacial Internacional (EEI).

Con su retirada, la NASA cede el testigo a la iniciativa privada para que desarrolle las naves que permitan continuar las operaciones estadounidenses y, mientras tanto, serán las rusas Soyuz las que realicen los vuelos tripulados a la EEI, por los que EE.UU. pagará entre 40 y 50 millones de dólares por puesto.

"La Administración Obama continúa dirigiendo las agencias y programas federales por mal camino, esta vez forzando a la NASA a distanciarse de su objetivo original de la exploración espacial", lamentó el gobernador, que recordó que en su estado el fin del programa de transbordadores acabará con 4.000 puestos de trabajo.

El presidente Barack Obama ha marcado como próximos objetivos para la exploración espacial un asteroide para 2025 y Marte en 2030, pero para Perry el programa espacial debe centrarse "no en términos de lo que no puede hacer, sino en términos de lo que vamos a hacer".

"Es tiempo de restaurar el propósito fundamental de la NASA que es la exploración espacial tripulada y definir nuestra visión para la exploración del espacio del siglo XXI", enfatizó.

El gobernador republicano está considerando presentarse como candidato por su partido para las elecciones presidenciales de 2012, en las que Obama buscará la reelección.

De momento no lo ha hecho oficial pero ya hay grupos civiles -como el que ha lanzado la web TimeforPerry.com- que han pedido que se presente formalmente.