Autoridades sanitarias estadounidenses aprobaron un muy anticipado medicamento para la hepatitis C de Gilead Sciences Inc. y se prevé que ofrezca una cura más pronta y palpable a millones de personas infectadas con el virus que destruye el hígado.

La Administración de Alimentos y Medicinas (FDA, en inglés) dijo el viernes que aprobó la píldora Sovaldi en combinación con medicamentos ya existentes para tratar la principal forma de hepatitis C que afecta a los pacientes en Estados Unidos.

Los actuales tratamientos para esta enfermedad pueden llevar hasta un año de terapia e involucran inyecciones semanales de una droga que causa efectos secundarios parecidos al resfriado. Ese método sólo cura a tres de cada cuatro pacientes. Sovaldi es una píldora diaria que en ensayos clínicos curó a casi 90% de los pacientes en sólo 12 semanas, cuando se combina con otros medicamentos ya existentes.

Se calcula que entre tres y cuatro millones de personas en Estados Unidos son portadoras del virus, aunque la mayoría no sabe siquiera que están infectados. Otros han dado positivo, pero están esperando que estén disponibles tratamientos más efectivos. Los síntomas de la hepatitis C pueden aparecer hasta dos o tres décadas después de infectarse, aunque el virus puede causar falla hepática, cirrosis y cáncer si no se atiende.

El doctor Donald Jensen, de la Universidad de Chicago, se dijo optimista de que los nuevos medicamentos como Sovaldi incrementarán el tratamiento de la enfermedad, a la que se atribuyen unas 15.000 muertes al año en Estados Unidos.

"Espero que estas terapias nuevas y menos tóxicas hagan que más gente se examine y que más profesionales del cuidado básico hagan pruebas a sus pacientes sabiendo que la terapia será más sencilla y efectiva", dijo Jensen, director del centro de enfermedades hepáticas de la universidad.

Gilead Sciences Inc., con sede en California, es una de media decena de empresas que pelean por el mercado de tratamientos más efectivos para esta enfermedad. Muchos expertos en la industria esperan que Sovaldi domine rápidamente el campo con ventas por más de 1.600 millones de dólares el próximo año.

La empresa informó el viernes que el medicamento costará 84.000 dólares por un tratamiento por 12 semanas. Los pacientes con un tipo menos común de la hepatitis podrían necesitar hasta 24 semanas de tratamiento. Los medicamentos que ya están en el mercado van de los 25.000 a los 50.000 dólares por un tratamiento.