En lo que se considera un cambio de actitud, la mayoría de los jóvenes afirma que es indebido usar epítetos racistas o sexuales en internet, aunque sea de broma. Pero incluso así no se lo toman personalmente.

La mayoría de los adolescentes y adultos jóvenes que usan internet dicen que por lo menos a veces usan palabras e imágenes insultantes para diferentes grupos. Con frecuencia le restan importancia por considerarlo bromas, según una nueva encuesta de The Associated Press, el Centro NORC de Investigaciones de Asuntos Públicos y MTV.

Los estadounidenses de entre 14 y 24 años dicen que las personas pasadas de peso son a las que más se critica en internet, seguidas por los gays, los negros y las mujeres, en ese orden.

"Lo veo con mucha frecuencia", dice Vito Calli, de 15 años y de Reading, Pennsylvania. "No me molesta a menos que sea con intención de ofenderme personalmente".

Pero incluso así trata de restarle importancia.

Calli, cuyos padres emigraron de Argentina, dice que la gente se burla de él en internet con bromas sobre hispanos, pero "uno no puede dejar que esas cosas lo afecten".

La actitud de Calli es típica de muchos jóvenes entrevistados. La mayoría dicen que no se sienten ofendidos por los epítetos en los medios sociales o en textos telefónicos, incluso términos ofensivos que tengan que ver con la raza o la orientación sexual.

Pero al igual que Calli, muchos piensan que usar palabras insultantes para ciertos grupos es algo indebido. Calli, alumno de segundo año de secundaria, dice que ha tratado, con dificultad, de romper su hábito de calificar de "gay" o "anormal" a cualquier cosa que no esté de moda".

En comparación con una encuesta AP-MTV de hace dos años, los jóvenes de hoy desaprueban más el uso de epítetos en internet.

Casi 6 de cada 10 dicen que usar palabras o imágenes discriminatorias no está bien, ni siquiera como broma. En la encuesta de 2011 sólo la mitad hizo la misma afirmación.

Ahora, apenas una mayoría dice que es indebido usar epítetos, incluso entre amigos que saben que no lo hacen por ofender. En la encuesta anterior, la mayoría de los entrevistados dijeron que no era malo.

Pero la proporción de los que han visto el uso de epítetos en internet no ha cambiado. Más de la mitad de los jóvenes que usan YouTube, Facebook y pertenecen a comunidades de juegos en línea como Xbox Live y Steam dicen que algunas veces, o con frecuencia, ven mensajes ofensivos en esas plataformas.

¿Por qué la gente hace eso? Para caer en gracia, según la mayoría de los jóvenes. Otra razón importante, para estar a la moda. Menos de una tercera parte dijo que una razón mayor es que en realidad tiene opiniones de odio hacia los grupos que critican.

Algunos epítetos se toman más en serio que otros. Los insultos raciales probablemente no se tomen como ofensivos, pero una fuerte mayoría de los entrevistados — 6 de cada 10 — opina que los comentarios e imágenes críticos de las personas transgénero y los musulmanes sí se toman en serio.

También consideran ofensivos los epítetos contra los homosexuales, lesbianas y bisexuales, y los dirigidos a las personas pasadas de peso.

Erick Fernández, de West New York, Nueva Jersey, dice lo que las personas comparten en internet refleja la influencia de las letras de canciones, videos musicales y películas.

Fernández, de 22 años, dijo que "probablemente tenía muy poco cuidado" con lo que expresaba antes de ser escogido para participar en un campamento de verano sobre diversidad en la secundaria, donde le explicaron por qué algunas frases aparentemente inofensivas lo son. Ahora el estudiante universitario dice que ve con frecuencia en internet palabras insultantes contra las mujeres y las personas de color.

"Trato de decir a mis amigos que la usan que eso está mal, pero no tiene remedio", dijo Fernández. "Le restan importancia y cinco minutos después alguien más dice otra cosa. ¿Para qué molestarse?"

Calli, el estudiante de secundaria de origen argentino, dijo que podía soportar casi cualquier epíteto pero se enfurece cuando alguien dice algo falso para denigrar a los inmigrantes.

Jeffrey Bakken, de 23 años y productor de una compañía de juegos de video de Chicago, dijo que los insultos anónimos no deben ensombrecer lo que él considera el compromiso más fuerte de la nueva generación con los derechos de las minorías y gays que sus padres y abuelos.

"Los muchachos hacías esas cosas antes que existiera internet", dijo Bakken. "Lo que sucede es que ahora se ve más".

La encuesta AP-NORC Center/MTV se realizó en línea del 27 de septiembre al 7 de octubre entre una muestra nacional escogida al azar de 1.297 personas de entre 14 y 24 años. Los resultados de la muestra completa tienen un margen de error de 3,7 puntos porcentuales. MTV financió el estudio como parte de su campaña "A Thin Line" contra el abuso en los medios digitales.

La encuesta fue realizada por GfK mediante el uso de KnowledgePanel, un panel en línea basado en probabilidades. Los participantes fueron reclutados al azar usando métodos de muestra tradicionales para encuestas por teléfono y por correo. Las personas escogidas que no tenían acceso a internet lo recibieron gratis para el estudio.

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Jennifer Agiesta, directora de Encuestas de The Associated Press, y Dennis Junius, especialista en Encuestas Noticiosas de la AP, contribuyeron a este despacho.