Scott Carpenter conquistó las alturas del espacio, las profundidades del océano y la obscuridad del temor. Y al hacerlo llegó a ser el segundo estadounidense en ingresar a la órbita de la Tierra, no sólo impulsado por un cohete sino por una insaciable curiosidad.

"Superar el miedo es uno de los grandes placeres de la vida y se puede lograr en muchos diversos lugares", destacó.

Su esposa, Patty Barrett, dijo que Carpenter falleció el jueves en un hospicio de Denver a causa de complicaciones por un ataque de apoplejía que sufrió en septiembre. El ex astronauta, residente de Vail, Colorado, tenía 88 años.

Carpenter entró en órbita después de John Glenn, y fue Carpenter quién le dio la histórica despedida "¡Buena suerte, John Glenn!". Ambos eran los últimos sobrevivientes del famoso grupo de astronautas conocido como Mercury 7 de principios de la década de 1960, cuyas peripecias quedaron retratadas en la película "The Right Stuff". Glenn es el único que sigue vivo.

En su único vuelo, Carpenter se desvió 464 kilómetros (288 millas) en su regreso a la Tierra, lo que dejó en vilo a una nación que lo observaba en una transmisión directa y le trajo dificultades con sus jefes de la NASA. Por lo tanto, decidió enfocarse en un nuevo lugar para explorar: el fondo del océano.

Fue la única persona que llegó a ser tanto un astronauta como un buzo. Exploró el mar y lo que el presidente John F. Kennedy calificó como "el nuevo océano": el espacio.

El director de la NASA, Charles Bolden, dijo el jueves que Carpenter "estaba a la vanguardia de nuestro programa espacial; los pioneros que establecieron la pauta en los esfuerzos pioneros de nuestra nación más allá de la Tierra y que lograron tanto para nuestro país... Extrañaremos su pasión, su talento y su vida comprometida con la exploración".

La vida era una aventura para Carpenter y dijo que debería serlo para otros: "Cada niño tiene que buscar su propio destino. Todo lo que puedo decir es que he pasado grandes momentos buscando el mío".

Incluso antes de que Carpenter se aventurara en el espacio, hizo historia el 20 de febrero de 1962, cuando le deseó buena suerte a Glenn.

Tres meses después, Carpenter fue enviado al espacio desde Cabo Cañaveral, Florida, y dio tres vueltas a la órbita terrestre en su cápsula espacial Aurora 7, a la que nombró por el fenómeno que puede apreciarse en el norte del planeta. Relató que se trató de una coincidencia, porque creció en Boulder, Colorado, en la esquina de la Avenida Aurora y la Séptima Avenida.

Uno de 110 candidatos para ser los primeros astronautas de Estados Unidos, Carpenter se convirtió de inmediato en una celebridad cuando fue seleccionado en 1959. En el Mercury 7 estaban Carpenter, Glenn, L. Gordon Cooper Jr., Virgil I. "Gus" Grissom, Walter M. Schirra Jr., Alan B. Shepard, y Donald K. "Deke" Slayton.

Malcolm Scott Carpenter nació el 1 de mayo en 1925, en Boulder, Colorado. Fue criado por sus abuelos maternos después que su madre enfermó de tuberculosis.

Se casó cuatro veces y tuvo ocho hijos, incluso dos que fallecieron antes que él.

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Borenstein reportó desde Washington.