Washington, 18 sep (EFEUSA).- Un cohete Antares partió hoy llevando la cápsula Cygnus en la primera misión lanzada desde la base de la NASA en Wallops Island (Virginia) para el reabastecimiento de la Estación Espacial Internacional (EEI).

El proyectil y la cápsula, ambos fabricados por la empresa privada Orbital Sciences, iniciaron su travesía a las 10.58 a.m. EST, en una jornada soleada en la costa de Virginia sobre el océano Atlántico.

La firma, que probó en abril pasado exitosamente su primer cohete Antares, se juega mucho con esta misión de prueba y tiene un contrato de 1.900 millones de dólares con la agencia espacial para otras ocho misiones de transporte de suministros a la EEI.

Ésta y otras misiones emprendidas por compañías privadas son los primeros pasos en la nueva etapa de exploración espacial desde el fin, en 2011, del programa de transbordadores que durante tres décadas contribuyeron a la construcción de la EEI y otras tareas orbitales.

La EEI es un proyecto de más de 100.000 millones de dólares en el cual colaboran quince naciones y que mantiene su tripulación a unos 385 kilómetros de la Tierra. El complejo orbita el planeta a unos 27.000 kilómetros por hora.

Si todo funciona como se ha programado la cápsula robótica Cygnus llegará a la EEI el domingo 22 de septiembre y los astronautas que residen en el laboratorio orbital usarán el brazo robótico de la EEI para capturar a Cygnus y adosarlo a su muelle.

Esta primera cápsula transporta unos 700 kilogramos de ropas, alimentos y repuestos para la tripulación 37 de la EEI.

Para esta prueba la Cygnus transporta apenas un tercio del volumen de carga que es capaz de llevar, según los técnicos de Orbital.

La NASA seleccionó a Orbital como una de las dos compañías privadas para vuelos espaciales que recibieron contratos para las misiones de reabastecimiento de la EEI.

La otra firma, SpaceX tiene un contrato de 1.600 millones de dólares con doce misiones usando sus cohetes Falcon 9 y sus cápsulas Dragon. SpaceX ya ha enviado dos misiones a la EEI. EFE