La República Checa, campeona defensora de la Copa Davis, tomó el viernes una ventaja de 2-0 sobre Argentina en las semifinales, gracias a las victorias de Radek Stepanek y Tomas Berdych en individuales.

Los checos están a un triunfo de su tercera final en cinco años. El ganador de la serie, al mejor en cinco partidos, se medirá a Serbia o Canadá por el título en noviembre.

Stepanek se repuso de un comienzo aletargado en el primer duelo, para imponerse a Juan Mónaco por 7-6 (3), 6-3, 6-2. Berdych, quinto del escalafón mundial, siguió con un triunfo por 6-4, 4-6, 6-3, 6-4 sobre Leonardo Mayer, sobre la cancha rápida y techada del O2 Arena.

Argentina jugó sin su astro Juan Martín del Potro, quien se abstuvo de disputar la Copa Davis en esta temporada.

Berdych y Stepanek tienen una foja de 12-1 en duelos de dobles en la Copa Davis y pueden amarrar el boleto a la final el sábado, cuando se medirán a Carlos Berlocq y Horacio Zeballos.

"Estamos 2-0 arriba, es lo que queríamos. Ahora, lo más importante es prepararse para los dobles", dijo Berdych.

Berdych se mostró aliviado después de superar a su oponente, 93ro del ranking, en más de tres horas.

"Estoy agradecido por el resultado", dijo. "Los primeros dos sets no fueron los ideales para mí".

El checo se salvó de un break point antes de convertir su segundo punto para partido cuando Mayer erró un tiro de derecha.

"Lo intenté hasta donde pude", dijo Mayer. "Pero él fue mejor".

Stepanek jugó su primer encuentro de individuales en la Davis en lo que va del año, apenas unos días después de conseguir su segundo título de dobles en un Grand Slam, al conquistar el domingo el Abierto de Estados unidos.

"Traté de mantenerme activo", dijo Stepanek, quien recetó 13 aces. "Era un partido importante para mí. Enfrenté a un gran rival, pero pude aprovechar la superficie y el apoyo del público".

Stepanek convirtió su primer match point para mejorar a una foja de 5-2 contra Mónaco. Stepanek se impuso también a Mónaco para asegurar el pase a los cuartos de final de la Davis en 2009, sobre una cancha rápida en Ostrava.

"Es sólo una coincidencia", opinó. "Pero creo que fui el mejor jugador en esos dos partidos".

Stepanek se perdió la serie de primera ronda en Suiza por una cirugía en el cuello, y sólo pudo disputar los dobles en los cuartos de final en Kazajistán, donde los checos ganaron por 3-1. Stepanek y Berdych jugaron los cinco partidos en la final del año pasado en Praga y superaron a España por 3-2.

En el primer set, Stepanek se mostró frustrado en la red, al no poder controlar los passing shots de Mónaco. El argentino aprovechó su primer break point para colocarse arriba por 3-1, pero permitió que Stepanek volviera al set con una falta doble en punto para quiebre en el siguiente game.

"Jugó mucho mejor que yo", dijo Mónaco. "Tuve mis oportunidades en el primer set, pero no pude lograrlo. Él me impresionó".