Los Patriots de Nueva Inglaterra comenzaron su pretemporada en medio de la tensión. Sin embargo, ésta concluyó en forma bastante armoniosa.

El equipo atendió oportunamente el asunto de Aaron Hernández, arrestado por cargos de homicidio premeditado. Los Patriots lograron también reducir al mínimo la atención sobre el quarterback Tim Tebow y encontraron receptores jóvenes y promisorios luego de perder a dos reconocidos jugadores que desempeñaron ese puesto la campaña anterior.

Y Rob Gronkowski podría estar listo más pronto de lo que se preveía, luego de someterse a una cirugía en la espalda.

Los Patriots, campeones de la División Este de la Conferencia Americana en nueve de los 10 últimos años, deben corregir algunos errores en el terreno, como los que cometieron durante una derrota por 40-9 ante los Lions de Detroit en la pretemporada.

"Todavía tenemos mucho trabajo por hacer en nuestro equipo", dijo el entrenador Bill Belichick. "Sólo tenemos que aprovechar esas oportunidades para lograrlo".

Podrán intentarlo sin tantas distracciones extradeportivas.

Los Patriots dieron de baja a Hernández en el día en que su tight end estelar fue detenido y antes de que se le acusara de homicidio, la tarde del 26 de junio. El 24, un día antes de que se abriera el campamento de pretemporada, Belichick habló del tema ampliamente.

Al día siguiente, Tom Brady hizo lo propio, y luego lo hizo Tebow, compañero de Hernández en la Universidad de Florida.

Apenas el sábado, los Pats excluyeron del plantel que comenzará la temporada al propio Tebow. Belichick dejó así como titular a Brady y como suplente a Ryan Mallett.

Gronkowski se sometió a una intervención quirúrgica el 18 de junio, unas cinco semanas antes del campamento. El lunes, Belichick dijo que el tight end "está progresando definitivamente", y entrenó con equipamiento el domingo. Así, se perdería cuando mucho unos cuantos partidos.

A continuación, cinco temas que podrían ser relevantes para que los Pats puedan dejar atrás una sequía de ocho años sin conquistar el Super Bowl:

1.- CALENDARO BENÉVOLO: Los Patriots jugarán sólo cinco de sus 16 encuentros contra equipos que tuvieron foja ganadora el año pasado. Ningún rival en la División Este de la Conferencia Americana tuvo más triunfos que derrotas en la campaña pasada, de modo que los Pats no deben tener problemas para ser primeros. Buscarán otra vez llegar al Super Bowl, después de caer en la final de la conferencia ante Baltimore. Nueva Inglaterra es un equipo que suele enracharse en el momento más oportuno, pues tiene una foja de 23-1 en la última mitad de las últimas tres temporadas.

2.- LOS RECEPTORES NOVATOS: Después de perder a Wes Welker y Brandon Lloyd, que realizaron 192 recepciones el año pasado, los Patriots han optado por el veterano Danny Amendola y por tres novatos — el agente libre Kenbrell Thompkins, así como Aaron Dobson y Josh Boyce, reclutados en el "draft". Históricamente, los jóvenes receptores han tenido dificultades para aprender el sistema ofensivo de los Pats. Pero si ocupan el lugar adecuado en el terreno, Brady les enviará el ovoide. Nueva Inglaterra confía también en que otro novato, el tight end Zach Sudfeld, mantenga el buen desempeño que ha mostrado en la pretemporada. Por si las dudas, los Patriots contrataron el martes a Matthew Mulligan, dado de baja por Green Bay.

3.- LAS AMENAZAS AL QUARTERBACK RIVAL: Los Patriots tuvieron cifras mediocres en este rubro, con apenas 37 capturas de mariscal, que los dejaron empatados en el 15to lugar de la liga. Pero el end Chandler Jones y el linebacker Dont'a Hightower tienen ahora un año de experiencia, luego de ser reclutados en la primera ronda del "draft" de 2012. Ello debería derivar en una mejoría. "Este año conozco 20 veces mejor el libro de jugadas", dijo Hightower. Jones se perdió casi tres partidos completos por una lesión de tobillo y fue segundo del equipo, con seis capturas. Hightower tuvo cuatro.

4.- LOS PROBLEMAS CON LA SECUNDARIA: Los Patriots fueron vulnerables a los pases largos durante la campaña anterior. La defensiva secundaria mejoró con la adquisición del cornerback Aqib Talib, procedente de Tampa Bay, el 1 de noviembre. Esta adición permitió que Devin McCourty se traslade al puesto de safety con mayor regularidad. El cornerback titular Alfonzo Dennard ha estado fuera de combate durante parte de la pretemporada y acudirá el 6 de septiembre a una audiencia sobre una presunta violación de los términos de su libertad condicional. Fue detenido en Nebraska, el 11 de julio, por conducir ebrio. Los novatos Logan Ryan y Duron Harmon son promisorios, pero no estarían listos para altas responsabilidades. El safety veterano Adrian Wilson llegó como agente libre.

5.- CONTINUIDAD EN EL LIDERAZGO: Belichick es el líder fuera del campo y Brady adentro. En sus 13 temporadas juntos, los Patriots han llegado a los playoffs en 10 ocasiones y han ganado tres de sus cinco Super Bowls. "Tom es como un entrenador dentro del terreno", dijo Amendola. "Conoce cada detalle de la ofensiva, ayuda mucho a los jóvenes y es un líder". Mientras Brady y Belichick sigan juntos, los Pats serán candidatos al título.

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Howard Ullman está en Twitter como https://twitter.com/AP_HowardUlman