Las cosas han cambiado tan drásticamente para Francia en la última década que un empate sin goles frente a Bélgica el mes pasado en un partido amistoso fue elogiado como un buen resultado para los ex campeones del mundo.

Previo a sus partidos contra Georgia y Bielorrusia en las eliminatorias para el Mundial, la selección francesa ocupa el segundo lugar en el Grupo I, un punto detrás de España luego de caer 1-0 en casa en marzo ante la selección que actualmente domina el fútbol mundial. Con pocas esperanzas de obtener una clasificación directa para la Copa del Mundo en Brasil, la derrota no es una opción.

"Nuestro objetivo es obtener seis puntos para asegurar que terminaremos al menos en segundo lugar de nuestro grupo", dijo el técnico francés Didier Deschamps.

Mientras Francia espera que sus delanteros pongan fin a una racha miserable de cuatro partidos sin anotar — Karim Benzema no ha metido un gol por Les Bleus en más de un año_, Inglaterra cuenta con opciones de ataque limitadas en el Grupo H mientras se dirige a sus duelos con Moldavia y Ucrania después de que Wayne Rooney ha quedado fuera con una lesión en la cabeza.

El delantero de Liverpool, Daniel Sturridge, se ausentó de los entrenamientos con una lesión de muslo a principios de semana y está en duda para el partido contra Moldavia en el Estadio Wembley el viernes. Inglaterra está en el segundo lugar del Grupo H, dos puntos debajo de Montenegro con un partido menos que el líder y cuatro por disputar.

Inglaterra luego viaja a Kiev para jugar ante el tercero del grupo, Ucrania, el 10 de septiembre.

Francia fue una fuerza dominante en el fútbol mundial al inicio del nuevo siglo, superando incluso a Brasil en la cima del ranking de la FIFA. Impulsado por estrellas como Zinedine Zidane y Thierry Henry, Francia ganó la Copa del Mundo 1998 y la Eurocopa dos años después.

Pero la selección francesa sólo ha logrado llegar a una etapa de cuartos de final en los últimos tres torneos — cayendo ante España en cuartos de la Eurocopa 2012 bajo las órdenes de su ex técnico Laurent Blanc. Desde la debacle de la Copa del Mundo de 2010, donde el equipo se vino abajo miserablemente y los jugadores se negaron a entrenar, el equipo ha mejorado pero se encuentra apenas en el 23er lugar en los rankings, entre Perú y Ghana.

El volante Franck Ribery, que apenas el jueves obtuvo el galardón de la UEFA al mejor futbolista de Europa de la temporada pasada, dijo que sus compañeros jugarían con diferente mentalidad si logran convertirse de nuevo en un equipo formidable.

Rooney, por su parte, enfrenta tres semanas de inactividad después de sufrir un corte en la frente durante un choque en un entrenamiento con Phil Jones, su compañero en Manchester United. Jones y Glen Johnson tampoco están disponibles.

Benzema no ha anotado con la selección desde sus dos goles ante Estonia en un duelo amistoso antes de la Eurocopa del año pasado. Deschamps dijo que el delantero del Real Madrid podría jugar un rol distinto en Tbilisi, junto con el delantero del Arsenal Olivier Giroud.

La dupla española del Chelsea, Fernando Torres y Juan Mata, han sido descartados para el partido eliminatorio de España frente a Finlandia en una decisión tomada por el técnico Vicente Del Bosque a partir de que sólo eligió a los jugadores que se encuentran en su mejor forma.

España no contará con los mediocampistas lesionados Sergio Busquets y Xabi Alonso, pero Del Bosque no luce muy preocupado antes de su viaje a Helsinki.

En el Grupo C, el mediocampista alemán Bastian Schweinsteiger no participará en los partidos ante Austria y las Islas Feroe tras sufrir una lesión de tobillo derecho. Alemania lidera el grupo cinco victorias y un empate para sumar 16 puntos, cinco más que Austria, Suecia e Irlanda.

Austria no tendrá al mediocampista suspendido Julian Baumgartlinger mientras que el delantero Marc Janko está en duda con una lesión muscular.

Italia, líder del Grupo B, enfrenta al segundo lugar Bulgaria el viernes y a la República Checa cuatro días después. En el Grupo D, Holanda juega ante Estonia y luego ante Andorra. La selección holandesa ha ganado sus seis partidos de las eliminatorias hasta ahora y puede asegurar un lugar en el Mundial si gana ambos duelos.

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Eric Willemsen en Viena, Austria, contribuyó a este despacho.