En lo que respecta a Siria, la Casa Blanca está segura de una cosa: el gobierno del mandatario Bashar Assad debe ser castigado después de que presuntamente usó armas químicas, tal vez incluso gas sarín, para matar a cientos de sirios.

Estados Unidos y sus aliados acusan a Assad de haber cruzado la línea que el presidente Barack Obama había advertido que, de cruzarse, tendría "consecuencias enormes". Se espera que ahora eso desate un ataque militar, limitado en tiempo y alcance, con la meta de debilitar a Assad, pero no derrocarlo ni destruir sus fuerzas.

Los detalles sobre cómo y cuándo las fuerzas armadas estadounidenses y aliadas podrían atacar están en debate, pero se basarían en planes complejos desarrollados y actualizados reiteradamente por el Pentágono a lo largo del tiempo.

A continuación presentamos un vistazo sobre lo que se conoce y lo que no está claro sobre cómo podría desenvolverse.

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QUIÉN DECIDE

La orden del ataque podría provenir de Obama, enviada al general Martin Dempsey, jefe del Estado Mayor Conjunto, y al secretario de Defensa Chuck Hagel. La operación probablemente quedaría bajo el ámbito del Comando Central de Estados Unidos, encabezado por el general del ejército Lloyd Austin. El comandante más inmediato posiblemente sería el almirante Bruce Clingan, que comanda las fuerzas navales estadounidenses en Europa. Una coalición a la que se unirían aliados como Gran Bretaña y Francia podría establecer una fuerza especial conjunta para coordinar los blancos y las misiones.

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QUIÉN LANZA QUÉ

Cuatro destructores de la Armada estadounidense — el USS Gravely, el USS Mahan, el USS Barry y el USS Ramage — se encuentran en el este del Mediterráneo a la espera de la orden para entrar en acción.

Están armados con decenas de misiles crucero Tomahawk, que tienen un rango de unas 1.000 millas náuticas y se utilizan para alcanzar blancos a larga distancia con precisión. Cada uno mide unos seis metros (20 pies) de longitud y menos de 60 centímetros (dos pies) de diámetro, equipado con una ojiva de 453 kilogramos (1.000 libras).

Los misiles se desplazan a altitudes bajas y su rango de alcance permite a los barcos mantenerse muy lejos de la costa, fuera del rango de cualquier posible respuesta del gobierno sirio. Algunos barcos tienen cámaras que pueden proporcionar evaluaciones de los daños causados.

La Armada Real británica ha enviado al Mediterráneo al menos un submarino de ataque de la clase Trafalgar, aunque no dice dónde se encuentra. Cada uno de los submarinos suele llevar consigo una decena de misiles Tomahawk. Esa cantidad, si se agota, podría ser reabastecida rápidamente por una fuerza especial de nueve navíos de la Armada Real enviada este mes al este del Mediterráneo.

La base Akrotiri de la Real Fuerza Aérea británica, ubicada 281 kilómetros (175 millas) al oeste de la costa siria, podría ser utilizada por aeronaves estadounidenses, británicas y francesas capaces de lanzar misiles crucero.

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¿QUÉ HAY DE LA TROPA, LOS CAZAS Y LOS BOMBARDEROS?

Obama ha descartado enviar tropa a Siria y, debido a los amplios sistemas de defensa antiaérea de Assad, los oficiales creen que es muy riesgoso — al menos en un principio — enviar cazas o incluso aviones no tripulados a baja altitud que pudieran ser derribados.

Aunque es menos probable, Estados Unidos podría mandar cazas o bombarderos a medida que continúa la operación, en especial si el régimen de Assad comienza a tomar acciones de represalia y se llegan a requerir aviones tripulados con el fin de atacar blancos cruciales específicos.

Obama ha rechazado intentar imponer una zona de restricción del espacio aéreo del país. Los líderes militares han dicho que sería riesgoso y caro.

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¿QUÉ PODRÍAN ATACAR?

Las autoridades estadounidenses dicen que cualquier operación debe tener metas muy bien definidas que puedan guiar las decisiones sobre qué blancos deben atacar las fuerzas armadas.

Dempsey le ha dicho al Congreso que se utilizaría fuerza letal para "golpear blancos que le permiten al régimen realizar operaciones militares, hacer proliferar armas avanzadas y defenderse".

Cuando menos, se espera que las fuerzas occidentales ataquen objetivos que simbolizan el poderío militar y político de Assad: instalaciones militares y de la policía nacional, incluido el Ministerio de Defensa; el personal de generales de las fuerzas armadas sirias; y la Guardia Nacional de cuatro brigadas que está a cargo de proteger Damasco, donde se asienta el poder de Assad. La sede del Partido Baath, al que pertenece el gobernante, también podría ser un blanco.

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¿QUÉ NO SERÍA ATACADO?

Es dudoso que Washington ataque directamente a Assad. Las políticas estadounidenses prohíben asesinar a líderes extranjeros a menos que hayan atacado primero a Estados Unidos. También se desconoce si la sede de inteligencia de las fuerzas armadas de Assad, un blanco simbólico, sería atacada; se cree que en su interior hay cientos de prisioneros.

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¿CUÁNDO PODRÍA PRODUCIRSE UN ATAQUE Y CUÁNTO DURARÍA?

En los últimos días, la respuesta más común a esta pregunta ha sido "pronto". Pero diversos factores podrían afectar el momento a elegir.

Se espera que el Parlamento británico se reúna el jueves para analizar el asunto y posiblemente someter a votación si Gran Bretaña participará o no. Se ha hablado de una posible maniobra con el fin de buscar que el Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas apruebe el ataque, pero también hay presión significativa sobre el gobierno para que actúe con rapidez y en forma decisiva.

Cualquier operación militar probablemente se llevaría a cabo de noche o en las horas previas al amanecer, con un ataque inicial que posiblemente se extendería varias horas y con ataques de misiles de varios buques. Lo que podría seguir es un período en el que Estados Unidos pudiera usar satélites y otras herramientas de inteligencia para evaluar el daño infligido.

Bajo esa hipótesis, a una evaluación así le seguiría una ronda adicional o dos de ataques con misiles. La mayoría de los oficiales creen que cualquier operación no duraría más que unos pocos días.

Otros activos militares estadounidenses en la región, incluida una división de la Fuerza Aérea con cazas F-16 en Aviano, Italia, están disponibles, pero podrían no ser utilizados, al menos de inmediato.

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Los periodistas de The Associated Press Zeina Karam en Beirut, Shawn Pogatchnik en Dublín, y Sylvie Corbet y Greg Keller en París contribuyeron con este despacho.