Un especial de la cadena Discovery que conjetura sobre si un tiburón prehistórico gigante puede existir aún ha generado una apasionada respuesta de los televidentes y generó duras interrogantes sobre el valor de los grandes índices de audiencia.

El programa, "Megalodon: The Monster Shark Lives" (Megalodón: el monstruoso tiburón vive), inauguró la "Semana del tiburón" anual de Discovery el pasado fin de semana. Con unos 4,8 millones de espectadores, fue el programa de mayor audiencia en los 26 años que Discovery ha hecho de la "Semana del Tiburón" parte de su programación de verano, dijo la compañía Nielsen.

Y sin embargo despertó un acalorado debate en Internet de los televidentes que dijeron que transmitir un "documental satírico" compromete la reputación del canal.

"Es la fantasía por excelencia de la 'Semana del tiburón''', dijo Michael Sorensen, director de programación sénior de Discovery. "Por años han estado rondando historias, y con 95% del océano sin explorar, ¿quién sabe?".

La página de "Semana del tiburón" en el cibersitio de Discovery, en Facebook y en Twitter se llenaron después de la transmisión con quejas de seguidores que rechazaban el programa, diciendo que se sorprendieron de que una cadena dedicada a la ciencia discuta seriamente la existencia de una criatura temida cuando no hay evidencia de nada. El especial "Megalodón" evocó dos programas transmitidos por la cadena hermana Animal Planet sobre sirenas, que también tuvieron grandes índices de audiencia.

En un blog, el actor Wil Wheaton dijo que ve con regularidad la "Semana del tiburón" pero que se disgustó con la emisión. Agregó que Discovery le debe una disculpa a los espectadores que han depositado su confianza en la cadena por su representación de la ciencia.

"Discovery Channel traicionó esa confianza durante su semana de mayor teleaudiencia en el año", escribió Wheaton. "Discovery Channel no es operada por gente estúpida, este no fue ningún tipo de error. Alguien tomó la decisión deliberada de presentar un trabajo de ficción más apropiado para el canal (de ciencia ficción) SyFy como un documental veraz y factual. Esto es repugnante".

Christie Wilcox de la revista Discover escribió que "la evidencia (en el programa) era falsa, las historias inventadas, y los científicos presentados actores. La idea de que el megalodón pueda estar paseando por el océano es completamente un mito".

"Ustedes solían exponer el lado hermoso, mágico y maravilloso del mundo a nuestro alrededor. Ahora, sólo inventan cosas para enriquecerse", añadió. "Es deprimente. Es repugnante. Está mal".

Al final del especial, Discovery incluyó tres descargos de responsabilidad. Discovery dijo que ninguna de las instituciones o agencias que aparecen en la película está afiliada a la cadena de ninguna manera. También dijo que "aunque ciertos sucesos o personajes en este filme han sido dramatizados, los reportes de 'submarino' continúan hasta el día de hoy". Discovery no especificó a qué sucesos se refería.

"Megalodón fue un tiburón de verdad", Discovery le dijo a los televidentes. "Las leyendas de un tiburón gigante persisten en todo el mundo. Todavía se discute qué puede ser".

Para Discovery, la interrogante debe ser si valió la pena arriesgar la confianza de sus seguidores a cambio de un índice de audiencia que es un logro de corto plazo.

La gente mira Discovery para explorar los "qué tal si" del mundo, dijo la vocera de la cadena Laurie Goldberg. El especial "usó una estrategia innovadora de narración para juntar esa imaginación y curiosidad de un modo que se reveló al público durante el programa".

"Hemos encontrado que la gente está abierta a explorar distintas ideas y conceptos además de los asuntos más tradicionales que transmitimos", añadió Goldberg. "Eso explicaría los ratings. Como en cualquier medio de entretenimiento, uno no puede complacer siempre a todo el mundo, pero nos apegamos a nuestro contenido y estamos orgullosos de él".

Antes de la "Semana del Tiburón" Sorensen habló sobre acoger el ardid anual de su programación como un evento de la cultura popular. Por primera vez, Discovery está transmitiendo a diario un programa de tertulia nocturno en la "Semana del tiburón" presentado por un comediante.