Robert De Niro y Morgan Freeman nunca trabajaron con Mel Brooks, pero asistieron a una ceremonia en su honor para decirle cuánto lo lamentaban.

Brooks recibió el jueves el premio a la trayectoria del Instituto del Cine Estadounidense (AFI, por sus siglas en inglés), y Freeman y De Niro estuvieron entre una galaxia de estrellas que le rindieron homenaje al hombre detrás de "Locuras en el oeste", 'El joven Frankenstein" y "Los productores".

Martin Short inauguró el programa con una rutina de canto y baile que incluyó melodías de películas de Brooks.

"La palabra genio se usa mucho en Hollywood, pero también lo llamaré así a Mel", dijo Short.

Billy Crystal, Amy Poehler, Sarah Silverman, Conan O'Brien, Jimmy Kimmel, Cloris Leachman, David Lynch, Larry David y Carl Reiner homenajearon al cineasta de 86 años en la cena privada en el Teatro Dolby, donde bromearon a más no poder.

"Te extrañaremos tanto, Mel", dijo Kimmel. "Fuiste uno de los grandes. Descansa en paz, amigo mío".

David culpó a Brooks por sus años de vagancia como un aspirante a comediante.

"Mel Brooks no me atrajo a la comedia, me mantuvo alejado de ella", dijo David, recordando cómo el talento de Brooks lo había intimidado. "Pasé años sin hacer nada por culpa suya".

Woody Allen, Clint Eastwood, George Lucas, Steven Spielberg, Whoopi Goldberg y Gene Wilder enviaron sus saludos a Brooks vía video.

"No creo que exista nadie como tú", le dijo Wilder, protagonista de "Locuras..." y "Frankenstein". "Te adoro, Mel".

Silverman y Reiner también expresaron su amor por Brooks.

"Te saludo, rey Kaminski", dijo Reiner, usando el verdadero apellido de Brooks.

Receptores previos del premio a la trayectoria de AFI incluyen a Elizabeth Taylor, Kirk Douglas, Eastwood, Spielberg, Lucas y Martin Scorsese, quien presentó el reconocimiento de Brooks.

Scorsese colocó el talento del laureado realizador en la misma categoría de artistas como los hermanos Marx, Laurel & Hardy y Abbott & Costello.

"Mel ha creado su propia tradición de grandeza, y es esa tradición — que toma del pasado, lo honra, que juega con él y lo lleva a lugares que hombres inteligentes y muy graciosos temieron ir — lo que estamos celebrando y honrando aquí esta noche", dijo Scorsese. "Mel siempre se hizo su propio camino y nos llevó con él en el trayecto".

Brooks fue casi todo comedia al aceptar el premio. Le dirigió una palabrota a Kimmel al declararle: "No me voy a morir".

Pero se puso serio para agradecerle al instituto por el reconocimiento y compartir su gran amor por el séptimo arte.

"Las películas me salvaron la vida", dijo. "Rescataron mi alma. No importa si algo andaba mal, podía borrarse el sábado por la mañana".

TNT transmitirá parte de la gala en un especial de televisión el 15 de junio.

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Sandy Cohen está en Twitter como www.twitter.com/APSandy