Sin margen de error, Portugal afronta mañana su duelo contra Rusia bajo presión, ya que todo lo que no sea lograr los tres puntos frente a los hombres de Fabio Capello complicaría mucho sus opciones de clasificación para el Mundial.

Con la única baja significativa de Pepe, ausente en el centro de la zaga por sanción, la selección lusa confía en el apoyo de su afición para superar a su rocoso rival, que lidera con cierta comodidad el grupo.

Los rusos, por el momento invictos, cuentan con un punto más pese a tener dos partidos menos que Portugal, lo que les da ventaja incluso en el caso de derrota, motivo por el que pueden afrontar tranquilamente el que a priori es el duelo más difícil de los que le restan.

El conjunto de las "quinas", por contra, no ha refrendado en esta fase de grupos su condición de favorito y se lamenta ahora de su derrota en Moscú (por 1-0) y sus empates frente a Irlanda del Norte e Israel. Con esta última está, además, igualada a puntos.

Todas las miradas volverán a dirigirse una vez más hacia el "santo y seña" de esta selección, Cristiano Ronaldo, capitán y líder indiscutible del equipo.

El rendimiento del delantero en esta fase de grupos dista de su nivel habitual, ya que en cinco partidos completos apenas fue capaz de marcar un tanto, lejos de sus números con el Real Madrid.

Ayer mismo, en declaraciones divulgadas por la Federación lusa, el futbolista reconoció que el encuentro llega en la fase final de una temporada "larga y de mucho desgaste", aunque aseguró estar preparado para el "último esprint".

La capacidad de Joao Moutinho -recién fichado por el Mónaco- para crear juego y filtrar pases entre la férrea defensa rusa y la capacidad de desborde por la izquierda de Fábio Coentrao son otras de las claves que maneja el seleccionador luso para derribar al once entrenado por Fabio Capello.

Paulo Bento también mantiene la incógnita sobre quién acompañará a Ronaldo en el frente del ataque, ya que el extremo del Manchester United Nani acaba de salir de una lesión -no juega desde finales de abril-, mientras que Postiga y Almeida se disputan como es habitual el puesto de "nueve" puro.

Para suplir a Pepe, las opciones en principio se limitan al valencianista Ricardo Costa o al zaguero del Zenit Luís Neto, quien parece contar con más papeletas debido a que ha formado dupla en su club con el portugués Bruno Alves.

Rusia, líder del Grupo F, afronta el partido de Lisboa muy segura de sus posibilidades pese a las bajas, ya que sólo conoce la victoria desde que Capello asumió las riendas del equipo hace menos de un año.

Los rusos suman cuatro victorias en la fase de clasificación, lo que les permite encabezar el grupo con un punto por delante de portugueses e israelíes y dos partidos menos.

El partido previsto para marzo en Irlanda del Norte tuvo que ser aplazado debido a una tormenta de nieve y ahora tendrá que disputarse en agosto.

Incluso una derrota ante el equipo comandado por Cristiano Ronaldo no truncaría las ambiciones de Rusia, que no accede a un Mundial desde 2002.

Con todo, Capello ha insistido en los últimos días que un resultado positivo ante la escuadra de Paulo Bento allanaría el camino para Brasil 2014, por lo que los rusos saldrán a por la victoria.

Rusia ya derrotó el pasado año a Portugal en Moscú (1-0), en un encuentro en el que Cristiano arrastraba problemas físicos y los lusos dispusieron de suficientes ocasiones para arrancar un empate.

La selección dirigida por Capello viajó a tierras portuguesas sin el futbolista revelación de la liga rusa, Alexandr Kokorin, delantero del Dinamo Moscú, al que el italiano había concedido la titularidad en varios de los partidos de clasificación.

Además, también se caído de la lista por lesión el goleador del Spartak Moscú, Dzyuba, lo que ha dejado a Capello prácticamente sin apenas delanteros.

Por todo ello, es probable que Rusia salga con un único punta, Kerzhakov (Zenit), y un centro del campo muy poblado en el que el jugador más ofensivo será Alán Dzagóev (CSKA).

Otro aspecto negativo es que la primera Liga rusa -que se disputa según el calendario vigente en el sur de Europa- apenas acaba de concluir, y muchos futbolistas han llegado a final de temporada con pocas fuerzas.

Alineaciones probables:

Portugal: Rui Patrício; Joao Pereira, Bruno Alves, Luís Neto, Fábio Coentrao; Miguel Veloso, Joao Moutinho, Meireles; Nani o Danny, Hélder Postiga y Cristiano Ronaldo.

Rusia: Akinféev; Anyukov, Ignashévich, V. Berezutsky, Kombárov o Eschenko; Shirókov, Denísov, Dzagóev, Fayzulin, Bystrov o Glushakov; y Kerzhakov.

Árbitro: Damir Skomina (Eslovenia).

Estadio: Da Luz, Lisboa (con capacidad para 65.000 espectadores).

Hora: 20.45 (hora local).