Los dimes y diretes del cáncer de garganta que padece el actor Michael Douglas atrajeron de nuevo los reflectores sobre los riesgos de sufrir esta enfermedad a partir de un virus que se transmite sexualmente.

El Virus del Papiloma Humano (VPH) es más conocido por causar el cáncer de cuello uterino, pero los expertos dicen que también es una causa creciente de ciertos tipos de cáncer de boca, como el de la garganta superior.

La American Cancer Society (Sociedad Estadounidense contra el Cáncer) calcula que habrá cerca de 14.000 casos nuevos de cáncer de garganta superior este año. El gobierno ha dicho que los estudios recientes indican que casi dos tercios de ellos son causados por el VPH.

Los investigadores dicen que las mujeres a veces tienen cáncer de boca causado por el VPH, pero que el riesgo es mayor y en aumento entre los hombres. Un estudio reducido en Baltimore halló que los varones representaban un 85 % de los casos de cáncer bucal vinculado con el VPH, dijo la doctora Sara Pai, investigadora en la Universidad John Hopkins.

El periódico The Guardian publicó una entrevista el lunes en la que cita a Douglas diciendo que el VPH puede ser una causa de cáncer de boca. Otros factores de riesgo son el tabaco y el alcohol.

Los varones parecen tener menor cantidad de protección de anticuerpos contra el VPH, dijo Pai, quien aconsejó a hombres y mujeres abstenerse del sexo oral si la otra persona tiene una infección activa de VPH.

"Es importante conocer a tu pareja y sus antecedentes de enfermedades de transmisión sexual para comprender tus riesgos cuando intiman", dijo.

Un 75 % de varones y mujeres sexualmente activos se infectarán con el VPH en algún momento. En la mayoría de los casos la infección pasa en el término de dos años, pero algunos tienen dificultad para superarlo y en algunos casos el virus se filtra por fisuras diminutas en la base de la lengua o en las amígdalas para penetrar profundamente en el tejido. Esas infecciones pueden devenir en cáncer peligroso que por lo general no se diagnostica hasta una etapa tardía, explicó Pai.

Se conocía la vinculación entre el VPH y el sexo oral, pero fue la entrevista de Douglas, sobreviviente de cáncer, con el periódico británico lo que atrapó titulares sobre el tema. Douglas señaló que el sexo oral y ese virus pueden ser una causa del cáncer bucal.

Douglas también ha sido fumador y bebedor. El tabaco ha sido señalado como la causa de la mayoría de las otras variedades de cáncer en la cabeza y cuello, pero los casos relacionados con el tabaco han disminuido y los vinculados con el VPH han aumentado.

Los síntomas de cáncer a la garganta pueden incluir una irritación de garganta persistente, dolor o dificultad al tragar, un bulto en la parte posterior de la garganta, dolor de oído y cambio de voz.