Joel y Ethan Coen casi habían desistido de su búsqueda del protagonista para "Inside Llewyn Davis". El personaje, un músico folk en el Greenwich Village de Nueva York a principios de los años 60, exigía un actor que pudiera llevar el peso de la película sobre sus hombros y también interpretar las canciones centrales del filme. Entonces conocieron al guatemalteco Oscar Isaac.

"Simplemente no ocurrió hasta que él entró a la sala", dijo Joel Coen. "Hubo un punto en el que nos preguntamos si habíamos escrito algo que era imposible de interpretar".

Desde años, los Coen se han destacado por su habilidad para elegir al intérprete justo, pero parece que se han superado con Isaac, un actor de 33 años formado en la prestigiosa escuela Juilliard en Nueva York con unos pocos créditos notables, pero nada a la par de una gran producción de los hermanos Coen. El filme fue acogido con efusividad en el Festival de Cine de Cannes en su estreno el domingo, e Isaac recibió encomios como revelación del magno evento y un posible nominado al Oscar.

"Finalmente tuve la oportunidad", dijo Isaac en una entrevista. "Y la conseguí en este contexto, que honestamente es más de lo que jamás habría podido imaginar para mí".

En la película, Isaac interpreta a Llewyn Davis, un personaje vagamente inspirado en el músico folk Dave Van Ronk. Pese a su evidente talento para interpretar canciones con influencias folclóricas tradicionales, es un artista apenas desfasado con la historia. Amargado y cada vez más frustrado, es un fracaso total tras haber perdido su oportunidad, la que sí supo aprovechar Bob Dylan.

Para muchos, la historia de Isaac es en cierto modo inversa a la de Llewyn. Es un joven actor que recibe su oportunidad — "su minuto", dice el supervisor musical T Bone Burnett — y le saca provecho.

"Toda la historia es sobre un tipo que nunca lo logra", dice Burnett, frecuente colaborador de los Coen. "Mientras que la persona que hace el papel del tipo lo logra. Toma la oportunidad y le da con todo".

Isaac no es tan sarcástico ni antagónico como Llewyn: "Mi energía hacia la gente es más de 'no pretendo lastimarte''', dice. Y trata de no emocionarse demasiado con su éxito en Cannes. Su instinto, dice, siempre lo lleva a "minimizar cualquier cosa buena" para no sentirse luego devastado.

Mientras Isaac dice que se identifica con el papel que la suerte y la oportunidad juegan a la hora de alcanzar un sueño, se asocia más con la actitud trabajadora tanto de Llewyn como de los Coen. En su experiencia, se trata de ir trabajando gradualmente hasta llegar a "Llewyn Davis", no de conseguir un único papel que lo lance al estrellato.

"Recuerdo cuando estaba saliendo de la escuela y me decía, 'Si tan sólo me dieran una oportunidad... Yo sé que puedo hacerlo''', relató. "Entonces conseguí hacer mi primera película, y vino y se fue, y pensé, 'Si tan sólo me dieran otra oportunidad, sólo una más'. Entonces comencé a conseguir trabajo y me di cuenta de que no se trata de eso. Lo importante no es un rodaje, es el trabajo".

Nacido en Guatemala y criado en Florida, Isaac fue guitarrista y cantante de una variedad de bandas que tocaban desde ska hasta rock pesado, y en una época incluso llevó el cabello azul. Pero desde que salió de Juilliard sus talentos musicales le han servido en Hollywood. También interpretó a un músico en la comedia "10 Years", sobre un reencuentro de estudiantes de secundaria tras 10 años de graduados, que salió directo en DVD.

Sus trabajos previos más notables incluyen la película de época de Madonna "W.E." y el filme neo-noir de Nicolas Winding Refn "Drive", en el que interpretó al ex esposo encarcelado del personaje de Carey Mulligan. (Mulligan también actúa en "Inside Llewyn Davis", junto con Justin Timberlake).

Pero cuando oyó de la película de los Coen supo que su combinación de habilidades era perfecta para el papel.

"Dije: Tengo que conseguir una oportunidad para esta película porque siento que durante mis 33 años de vida me he estado preparando para algo así", relató Isaac.

Primero presentó una grabación suya interpretando la tradicional balada de blues "Hang Me, Oh Hang Me", que Llewyn toca en la película. Audicionó para un director de casting y después para los Coen. Usualmente, para evitarse una decepción, Isaac desecha de inmediato el guion al salir de una prueba. Pero esta vez no lo hizo, y siguió preparando el papel durante meses, hasta que Joel Coen lo llamó para decirle que el papel era suyo.

Su preparación incluyó interpretar canciones en el filme, como Llewyn, en clubes del bajo Manhattan. Buster Keaton le sirvió de inspiración para formarse una "máscara de melancolía".

"Iba a fiestas así y trataba de interactuar con la gente", dijo Isaac. "Es difícil porque no se trata de ser 'cool'. De algún modo, se trata de ser bien abierto y franco con lo que uno es. Fue intimidante".

Pero la música era parte integral del personaje, una especie de viudo del alma de Llewyn. Un consejo de Burnett (quien también hizo la música para la cinta de los Coen "O Brother, Where Art Thou?") resultó crucial: "Canta como si estuvieras cantando para ti mismo".

Junto con Burnett, Isaac colaboró con Timberlake y Marcus Mumford. Usando el parlance de músicos, Timberlake dijo que Isaac dio en el blanco con su interpretación.

"Fue como un golpe de suerte inesperado", dijo Timberlake de la recepción a Isaac en Cannes. "Sólo el ver las caras de la gente viéndolo como, '¿De dónde saliste?' Era como si Llewyn finalmente lo logró".

Los cinéfilos seguramente se familiarizarán más con Isaac cuando CBS Films estrene "Inside Llewyn Davis" este diciembre en plena temporada de premios. (También protagoniza con Kirsten Dunst y Viggo Mortensen el thriller de próximo estreno "Two Faces of January").

"La razón por la cual esta película es tan personal, pienso que para todos nosotros, es por el reconocimiento de que así de fácil las cosas pueden tomar el camino opuesto", dijo Isaac.

"Existen muy pocos genios ... como Shakespeare o (Bob) Dylan. El resto de nosotros tiene que trabajar y ser talentoso, pero también tiene que tener suerte para que muchas de estas cosas sucedan".

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Jake Coyle está en Twitter como http://twitter.com/jake_coyle