El Vaticano dio los primeros pasos el viernes para gobernar una Iglesia católica sin papa, con algunas medidas prácticas para poner fin formalmente a un pontificado y preparar el cónclave que elegirá al titular del siguiente.

La renuncia de Benedicto XVI el jueves a las 8 de la noche inició un período conocido como "sede vacante", la transición entre el fin de un papado y el comienzo del siguiente.

El decano del Colegio de Cardenales convocó formalmente a los "príncipes" de la Iglesia a Roma para una reunión previa al cónclave el lunes, aunque muchos de ellos ya se encuentran en la ciudad. Pero en una carta el viernes, el cardenal Angelo Sodano aclaró que se fijará la fecha cuando hayan arribado todos, lo cual significa que puede pasar algún tiempo hasta entonces.

Por otra parte, el número dos del camarlengo, quien administra el Vaticano durante la transición, tomó posesión simbólica de una basílica romana. Por razones obvias, el camarlengo no tomará posesión de la principal residencia papal fuera de Roma — Castel Gandolfo — por ser la residencia temporaria de Benedicto.

En uno de sus últimos actos papales, Benedicto flexibilizó las reglas sobre el plazo del camarlengo para tomar posesión de las pertenencias papales, precisamente para permitirle vivir sus primeros meses de retiro en Castel Gandolfo.

He aquí las figuras principales que tendrán a su cargo la Iglesia en los próximos días:

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EL CAMARLENGO: Cardenal Tarcisio Bertone.

El camarlengo, o camarero, es el gobernador temporal en la sede vacante. Aplica el sello sobre el estudio y dormitorio del papa saliente y toma la dirección de la Cámara Apostólica o Palacio Apostólico, "salvaguardando y administrando los bienes y derechos temporales de la Santa Sede" hasta la elección de un nuevo papa. El jueves por la noche, Bertone selló los aposentos del papa renunciante, que serán reabiertos tras la elección de su sucesor.

En el 2007, Benedicto impuso el cargo de camarlengo a Bertone, de 78 años, una elección natural puesto que es el segundo en jerarquía del Vaticano en su función de secretario de estado y dirige la burocracia vaticana. Sacerdote de la orden salesiana, Bertone se graduó como abogado en derecho canónico y enseñó en varias universidades romanas durante años antes de pasar a trabajar para el entonces cardenal Joseph Ratzinger en la Congregación para la Doctrina de la Fe, del Vaticano, en 1995.

Como secretario de Estado, Bertone contaba con la confianza de Benedicto, pero su legado muestra altibajos. No tenía preparación diplomática antes de ocupar el cargo diplomático y administrativo más importante de la Santa Sede, y sus críticos culpan las fallas del papado de Benedicto y las actuales irregularidades del Vaticano a la administración de Bertone. La revelación de documentos papales el año pasado pareció socavar más su autoridad al poner de manifiesto las luchas por el poder durante su mandato. Pero en su último discurso papal, Benedicto le dio las gracias específicamente.

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DECANO DEL COLEGIO DE CARDENALES: Cardenal Angelo Sodano.

El decano es el miembro de mayor jerarquía en el Colegio de Cardenales, los llamados "príncipes" de la Iglesia cuya tarea principal es elegir un papa. En uno de sus primeros actos oficiales como decano, Sodano convocó el viernes oficialmente a los cardenales a Roma para participar en las reuniones previas al cónclave, una formalidad ya que la mayoría ya está aquí. La primera reunión comienza el lunes a las 9:30 a.m.

El decano supervisa dichas reuniones, en las que se discuten los problemas de la Iglesia, y desempeña tareas dentro del cónclave, incluso preguntar al elegido en votación si acepta el cargo. Pero Sodano tiene 85 años y por lo tanto no puede votar, de modo que algunas de sus tareas pasan al vicedecano.

El afable cardenal italiano fue durante mucho tiempo secretario de Estado del papa Juan Pablo II. Como decano, habló en nombre de todos los cardenales para dar la despedida definitiva a Benedicto el jueves, a quien agradeció su "generoso servicio".

Pero se sabe que Sodano y Benedicto han tenido algunas diferencias cuando el papa renunciante era todavía el cardenal Joseph Ratzinger, particularmente por la congregación religiosa Legionarios de Cristo, plagada de escándalos. Sodano apoyaba y protegía al ya fallecido fundador de la Legión, el mexicano Marcial Maciel, aunque el Vaticano estaba al tanto desde hacía años de las denuncias de que había abusado sexualmente de seminaristas. En el primer año del papado de Benedicto, Maciel fue sentenciado por el Vaticano a una vida de penitencia y oración por sus pecados. Ese mismo año Benedicto nombró a Bertone secretario de Estado para reemplazar a Sodano, que se retiraba.

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MAESTRO DEL CEREMONIAL LITURGICO: Monseñor Guido Marini.

El maestro de ceremonias litúrgicas dirige el aspecto religioso del cónclave y la misa de asunción para el nuevo papa, rituales cuidadosamente coreografiados. Acompaña al decano cuando se pregunta al elegido si acepta el cargo. Y como testigo principal y notario, prepara el documento formal que certifica el nombre que elige el nuevo papa y que ha aceptado la función.

Benedicto designó a Marini en el 2007 para reemplazar a monseñor Piero Marini, quien durante dos décadas había sido la mano derecha de Juan Pablo para todo lo relativo a la liturgia. El cambio fue intencional. Con Guido Marini, las misas papales fueron más reverentes, con más menciones en latín, canto gregoriano y el uso de vestimentas de seda con brocados característicos del período anterior al Concilio Vaticano II.

En cambios introducidos antes de renunciar, Benedicto dejó en claro que deseaba que su visión más tradicional del papado se reflejara en la instalación de su sucesor. Sugirió que los ritos de asunción fuesen separados de la liturgia misma y que los cardenales juraran obediencia al nuevo papa durante la misa. Anteriormente, este juramento se había llevado a cabo en privado en la Capilla Sixtina inmediatamente después de la elección.

Respetando los gustos musicales de Benedicto, los nuevos ritos también permiten mayor flexibilidad en la elección de los temas musicales en vez de las selecciones más modernas favorecidas antes. El objetivo, dijo Marini recientemente al periódico del Vaticano L'Osservatore Romano, es "aprovechar al máximo el rico repertorio musical de la historia eclesiástica".

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PROTODIACONO: Cardenal Jean-Louis Tauran.

La principal tarea del protodiácono es anunciar al mundo que un nuevo papa ha sido elegido. Pronuncia el tradicional "Habemus Papam!" ("¡Tenemos papa!") desde el balcón que da a la Plaza de San Pedro después que sale el humo blanco por la chimenea de la Capilla Sixtina. Después presenta en latín al nuevo pontífice con el nombre que este ha elegido para su papado.

Tauran, de origen francés, es un veterano diplomático del Vaticano que se desempeñó en la República Dominicana y el Líbano. Actualmente dirige el Consejo Pontificio para el diálogo interreligioso. Es por lo tanto el principal encargado de las relaciones con los musulmanes. Benedicto lo designó en el 2011.

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Nicole Winfield está en Twitter como: www.twitter.com/nwinfield