La tasa de desempleo en las 17 naciones de la Unión Europea que utilizan el euro como divisa común subió a un récord de 11,9%, pero la inflación cayó a su nivel más bajo en dos años y medio, mostraron el viernes cifras oficiales.

Eurostat, la oficina de estadísticas de la UE, dijo que casi 19 millones de personas están desempleadas en la zona del euro después de un incremento de aproximadamente 200.000 en enero. Eso hizo que la tasa subiera del 11,8% de enero, la marca previa.

El alza no fue una sorpresa dado que la economía de la eurozona en su conjunto está en recesión y se espera que se siga contrayendo en la primera mitad de 2013.

La tasa general, sin embargo, enmascara enormes divergencias. Mientras que Grecia y España languidecen bajo el peso de un masivo desempleo superior a 25%, economías como Alemania están operando con niveles relativamente bajos de alrededor de 5%.

Empero, esos europeos incapaces de hallar empleo podrían encontrar algo de alivio si la caída en la inflación motiva que el Banco Central Europeo reduzca nuevamente las tasas de interés.

La agencia de estadísticas reportó que los precios al consumidor subieron 1,8% en febrero, abajo del alza de 2% de enero y del 1,9% pronosticado.

Además, la inflación bajo de la meta de 2% exigida por el Banco Central Europeo (ECB por sus iniciales en inglés) por primera vez desde noviembre de 2010 y a su nivel más bajo desde agosto de ese mismo año.

Analistas dijeron que la caída podría llevar al ECB a recortar su tasa de referencia del récord 0,75% tan pronto como la semana próxima. Una disminución en las tasas de interés haría más barato a familias y negocios obtener préstamos, gastar e invertir, generando consecuentemente crecimiento en la economía.

"La ausencia de presiones de precios debería dejar abiertas las opciones de política del ECB", dijo Jennifer McKeown, economista de Capital Economics. "Pensamos que el banco podría discutir un recorte a la tasa de interés un otras políticas no convencionales en su reunión de la próxima semana", agregó.