El Departamento de Justicia se sumó a una demanda contra el ciclista Lance Armstrong según la cual el siete veces ganador del Tour de Francia ocultó su uso de estimulantes y defraudó a su patrocinador, el equipo representante del Servicio Nacional de Correos.

La demanda sostiene que los corredores del equipo U.S. Postal Service, incluido Armstrong, violaron a sabiendas sus acuerdos con el servicio de correos al usar regularmente sustancias prohibidas y métodos para mejorar su desempeño.

"Lance Armstrong y su equipo de ciclismo recibieron más de 30 millones de dólares del Servicio Nacional de Correos en base a su promesa contractual de actuar limpiamente y respetar las reglas, incluso las reglas contra el dopaje", dijo el viernes el fiscal federal Ronald Machen, cuya oficina maneja el caso. "El Servicio Postal ha visto su patrocinio asociado injustamente con lo que se ha descrito como 'el programa de dopaje más sofisticado, profesionalizado y exitoso que el deporte ha visto jamás'''.

En las últimas semanas, los abogados de Armstrong han mantenido conversaciones con el Departamento de Justicia. Una persona allegada a las negociaciones dijo el viernes que los dos bandos mantienen diferencias enormes, de millones de dólares, acerca de lo que Armstrong debería pagar para zanjar el caso. La fuente habló con la condición del anonimato por no estar autorizada a hablar públicamente sobre las negociaciones privadas.

De 1996 a 2004, el Servicio Postal patrocinó un equipo profesional de ciclismo dirigido por Taiwind Sports Corp., y Armstrong era el principal corredor. Entre 1999 y 2004 ganó seis títulos consecutivos del Tour de Francia. La demanda agrega que Johan Bruyneel, el director del equipo, sabía que los ciclistas usaban estimulantes y facilitaba esa práctica.

El Departamento de Justicia notificó al tribunal federal que se suma a la demanda contra Armstrong, Bruyneel y Tailwind y que formalizará su intervención dentro de los 60 días.

Al anunciar su medida, el departamento enfatizó el ocultamiento que hizo Armstrong de sus actividades y dijo que esa maniobra databa por lo menos de 1998.

"El equipo de ciclismo U.S. Postal Service era manejado como una operación fraudulenta, e individuos dentro y fuera del deporte ayudaron y facilitaron este programa y se beneficiaron en gran medida", afirmó Travis Tygart, director general de la Agencia Estadounidense Antidopaje. Agregó que la agencia "saluda la acción de hoy del Departamento de Justicia que promete recuperar los muchos millones de dólares federales en ganancias malhabidas generadas por este fraude".

Un abogado de Armstrong, Robert Luskin, dijo que las negociaciones con el gobierno fracasaron debido a que "no estamos de acuerdo en que el servicio postal haya sido dañado. Los mismos estudios del servicio postal demuestran que el servicio se benefició enormemente por su patrocinio, beneficios que totalizan más de 100 millones de dólares".

Agregó que "Lance y sus representantes trabajaron de manera constructiva en estas últimas semanas con abogados federales para resolver el caso de manera justa".

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El periodista de la Associated Press Jim Vertuno en Austin, Texas, contribuyó a este informe.