El titiritero que da vida a Elmo en "Sesame Street" se tomó una licencia del popular programa televisivo para niños tras surgir acusaciones de que mantuvo una relación con un chico de 16 años.

Kevin Clash ha negado las acusaciones en su contra, que según Sesame Workshop (productora del programa) fueron presentadas inicialmente en junio por el denunciante, quien entonces ya tenía 23 años.

"Nos tomamos muy en serio la acusación y actuamos de inmediato", dijo Sesame Workshop en un comunicado emitido el lunes. "Nos reunimos con el acusador dos veces y nos comunicamos con él en repetidas ocasiones. Nos reunimos con Kevin, quien rechazó las acusaciones".

La organización describió la relación como personal y "no relacionada con el sitio de trabajo". Tras una investigación se determinó que la acusación de conducta inapropiada con un menor no tenía fundamentos, dijo la organización. Clash sí mostró "falta de juicio" y fue sancionado por violar la política de la compañía en relación con el uso de Internet, dijo la productora sin entrar en detalles.

"Tuve una relación con (el acusador)", dijo Clash al cibersitio de farándula TMZ. "Fue (una relación) de mutuo consentimiento entre dos adultos y me siento profundamente triste de que él trate de hacer de esto algo que no fue".

Tener sexo con una persona menor de 17 años es un delito grave en Nueva York si el delincuente tiene 21 años o más. No quedó claro dónde ocurrió la relación. Clash no tiene antecedentes penales.

El titiritero de 52 años está divorciado y tiene una hija adulta.

"Soy un hombre gay. Nunca he sentido vergüenza por ello ni he tratado de ocultarlo, pero me pareció que esto era un asunto privado y personal", dijo.

"Me tomaré una licencia en Sesame Workshop para lidiar con esta acusación falsa y difamatoria", dijo.

Ni Clash ni Sesame Workshop indicaron la duración de su ausencia.

"Elmo es más grande que cualquier persona y seguirá siendo parte integral de 'Sesame Street' para atraer, educar e inspirar a niños alrededor del mundo, como lo ha hecho durante 40 años", dijo Sesame Workshop.

"Sesame Street" actualmente está en producción, pero otros titiriteros están preparados para sustituir a Clash durante su ausencia, según una persona cercana al programa que habló a condición de anonimato por no estar autorizada a discutir públicamente detalles sobre el programa.

"Elmo aún será parte del show en producción", dijo la persona.

Aunque suele estar tras bambalinas como la voz de Elmo, Clash se ha convertido en una persona famosa por su cuenta. En 2006 publicó la autobiografía "My Life as a Furry Red Monster" (mi vida como monstruo peludo rojo) y en el 2011 fue sujeto del documental "Being Elmo: A Puppeteer's Journey" (ser Elmo: la trayectoria de un titiritero).

Además de su papel como Elmo, Clash es el coordinador de titiriteros en el programa y el director de marionetas.

Ha ganado 23 premios Emmy diurnos y un Emmy.

Clash ha trabajado como titiritero de "Sesame Street" desde 1984, cuando recibió a un muñeco rojo y peludo llamado Elmo al que le pidieron que le diera una nueva voz. Clash transformó el personaje, que había sido un miembro marginal de los Muppets por un número de años, en un gran astro que compitió con Big Bird como la imagen de "Sesame Street".

Entre los niños y los adultos Elmo fue adoptado rápidamente como un pequeño juguetón con una risita aguda.

"Me encantaría ser totalmente como Elmo", dijo Clash en una entrevista de 1997 con The Associated Press. "Es juguetón, directo y positivo".

Además de "Sesame Street", Elmo ha participado en decenas de programas como invitado especial. Protagonizó la película de 1999 "Elmo in Grouchland" y también ha inspirado toda una línea de productos para niños.

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El reportero de The Associated Press Tom Hays contribuyó con este despacho.