Lionel Messi prolongó su espléndido momento goleador con su selección al mostrar el camino con otro tanto rumbo a la victoria 2-1 ante Chile que dejó a la Albiceleste más firme en la punta de la carrera sudamericana hacia la Copa Mundial de 2014, en la que Uruguay se desinfló ante Bolivia la altura de La Paz.

Además, Ecuador sacó un punto valioso en Venezuela y Paraguay cortó una mala racha a costa de Perú.

Messi y Gonzalo Higuaín facturaron los goles de la victoria en Santiago para que Argentina se distanciara en la cima con 20 puntos tras completarse la décima de las 18 fechas de la eliminatoria rumbo a Brasil 2014.

En los otros resultados, Bolivia aniquiló 4-1 a Uruguay, Ecuador igualó 1-1 con Venezuela en Puerto La Cruz y Paraguay doblegó 1-0 a Perú en Asunción.

Ecuador quedó como escolta de Argentina con 17 puntos y Colombia — que tuvo descanso — está tercero con 16.

Uruguay, Chile y Venezuela suman 12 unidades, en una reñida pelea por el último de los cuatro boletos directos a Brasil 2014. El quinto deberá disputar un repechaje.

Más atrás quedaron Perú y Bolivia con ocho y Paraguay cierra con siete.

Autor de tres goles en los últimos dos partidos de las eliminatorias y de 12 en ocho compromisos con la selección este año, Messi se mostró extasiado con la cosecha argentina, que venía de vencer 3-0 a Uruguay en Mendoza.

"Fue una jornada buenísima para nosotros", dijo el fenómeno del Barcelona de España. "Seis puntos contra rivales complicados como Uruguay y Chile, y empató Ecuador, así que nos acomodamos bien. Pero esto sigue en marzo, cuando volvamos, y va a ser igual de complicado. Pero obviamente te dan tranquilidad estos seis puntos".

Messi, Higuaín y el uruguayo Luis Suárez comparten la cima de la tabla de cañoneros de las eliminatorias, los tres con siete conquistas.

La "Pulga" llegó a 31 goles con la selección, a dos del tercero Diego Maradona en una lista histórica que Gabriel Batistua encabeza con 54.

"Tenemos delanteros de un jerarquía enorme que fabrican la jugada y normalmente no perdonan", afirmó el técnico de Argentina Alejandro Sabella. "En esas posibilidades que tuvieron los dos equipos, estuvo más fino Argentina para definir".

Las eliminatorias entran en una pausa hasta marzo de 2013, cuando se midan Argentina-Venezuela, Uruguay-Paraguay, Perú-Chile y Colombia-Bolivia. Ecuador estará libre.

Messi marcó a los 27 minutos e Higuaín aumentó tres minutos después para una Argentina que mostró categoría para castigar a su rival que había comenzado mejor. Felipe Gutiérrez descontó para Chile en los descuentos sobre la hora.

Segundo Castillo anotó a los 24 para que Ecuador se llevase el empate de su visita a Venezuela, que se adelantó a los seis con el gol de Juan Arango.

Luego de sufrir cinco derrotas sucesivas, Paraguay finalmente levantó cabeza al vencer por la mínima a Perú. Pablo Aguilar marcó a los 52.

Bolivia sacó provecho de la altura de La Paz — 3.640 metros sobre el nivel del mar — y despachó a un Uruguay en franco declive tras arrancar marcando el paso en estas eliminatorias.

Carlos Saucedo marcó a los 5, 51 y 55 minutos y Gualberto Mujica a los 26 para Bolivia. Suárez descontó de tiro libre a los 81.

Fue la segunda goleada seguida sufrida por el actual campeón de la Copa América.

"Nosotros no estamos muertos, pero hay cosas que debemos corregir", dijo el técnico de Uruguay Oscar Tabárez. "Ya no nos queda más un colchón, ahora debemos pelear, vamos a salir de esta situación".