¿Ha buscado el amor en el lugar equivocado? Quizás sería mejor pasar por alto los cibersitios de búsqueda de parejas eHarmony y Match.com y acudir mejor al refugio local de animales a conocer a su media naranja.

Un programa llamado Meet Your Match (Conoce a Tu Pareja), que recurre a códigos de color para evaluar a los animales en refugios y a las personas que desean adoptarlos, en un esfuerzo por conciliar personalidades, niveles de energía y necesidades.

Meet Your Match ayudó a trabajadores de la Sociedad para la Prevención de la Crueldad hacia los Animales en Richmond (SPCA, por sus siglas en inglés) a aumentar en 20% las adopciones en unos pocos años. En 2008, cuando lanzaron el programa, encontraron 2.891 hogares para perros y gatos, dijo Robin Starr, director general de SPCA en Richmond. El año pasado 3.452 mascotas fueron colocadas.

Al mismo tiempo las devoluciones bajaron de 13 a 10%, dijo Robin Starr, director de SPCA.

Meet Your Match fue diseñado por Emily Weiss, vicepresidenta de investigación y desarrollo de refugios para la Sociedad Estadounidense para la Prevención de la Crueldad hacia los Animales (ASPCA, por sus siglas en inglés).

Los dueños potenciales respondieron a 19 preguntas sobre temas sobre si querían una mascota juguetona o tranquila, cómo pasaría su mascota los días y cómo pasarían tiempo con su nuevo perro o gato.

Para la evaluación, los animales son colocados en una habitación frente a una cámara. El personal observa cuán rápido se acomodan, si se echan o enroscan o qué más deciden hacer. Observan a los animales jugar e interactuar.

Las sesiones de observación de animales duran sólo 15 minutos, pero el personal en Richmond se ha vuelto muy adepto a "leer" a los animales, dijo Starr.

"Aquí no hay reprobados, buenos o malos", explica Weiss, ni para humanos ni para los animales.

A las personas y las mascotas se les asigna un color — verde, naranja o púrpura — y una de tres categorías en cada rango de color.

Los perros se evalúan dependiendo de si son amigables, juguetones, su nivel de energía, motivación y empuje. Un can puede ser tan tranquilo como costal de papas, una mascota curiosa o un héroe en acción, agrega Weiss. El color verde es para los canes que son física y mentalmente muy activos, el anaranjado para los que están a la mitad de camino — que disfrutan de actividad e interacción regulares — y el color púrpura para los que son más dóciles.

Los gatos que fueron clasificados en el color verde tienen un estilo de vida aventurado, al estilo carnavalesco. El anaranjado es para los mininos fáciles de manejar, mientras que los de color púrpura requieren algo menos excitante, por ejemplo vivir con un bibliotecario y ser solamente un compañero cariñoso, explica Weiss.

Merope Lolis, de Nueva York, puso a prueba el Centro de Adopción del ASPCA para buscar una buena pareja para una mascota púrpura: un gato que estaría solo gran parte del día, pero se enamoró de un hermosa minina multicolor antes de darse cuenta de que era una "gata activa que iba a necesitar muchísima atención cuando yo no esté cerca. Encontrar esa información fue muy útil para mí", dijo Lolis.

Lolis siguió buscando y encontró una linda gatita de cinco años de edad llamada Miss Piggy que estaba en la clasificación anaranjada, entre los activos verdes y los apacibles púrpuras. Ha tenido esta gatita desde diciembre y resultó ser "una buena pareja".

Al final, dice Lolis, "puse menos atención a lo que yo pensaba que era importante — cómo se veía la gata — y presté más atención a la personalidad y ver si funcionaría en el largo plazo". Ella le puso un nuevo nombre a su mascota, Christina Penelope, "porque es mucho más majestuoso que Miss Piggy".

Cuando Weiss era correctora de comportamiento e investigadora en el zoológico del condado Sedgwick desarrolló una evaluación de comportamiento que es utilizada por refugios de animales en todo Estados Unidos. Al elaborarla surgió el programa para perros Meet Your Match. Luego creó el programa para gatos y se unió a la ASPCA en 2005.

Los refugios en Estados Unidos están utilizando los programas para buscar la pareja ideal de mascota y dueño, además de desarrollar promociones y actos para darlos a conocer. El Día de San Valentín es el más popular y llega con un descuento de 95 dólares en la cuota de adopción que por lo regular cobran los refugios, explica Starr.

Sin embargo, con Meet Your Match "para nosotros el amor sucede todos los días del año".

Richmond fue uno de los primeros refugios en el país en adoptar un plan así, dijo Starr. El aumento en la tasa de adopción no sucedió de inmediato, pero sí gradualmente después de mucha capacitación y personal dedicado, agrega.

La mejor parte del programa es que impulsa a las personas a enfocarse en cosas que aseguren que las mascotas encontrarán un sitio adecuado para su estilo de vida y personalidad, en lugar de su apariencia.

Por otra parte, agrega Weiss, ya sea con mascotas o personas, sabemos que "existe el amor a primera vista".

Algunas veces ocurre que encuentran una "pareja dispareja y simplemente se van a casa con las expectativas correctas", asegura Starr.

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En internet:

ASPCA: http://www.aspca.org/adoption/meet-your-match

Richmond SPCA: http://www.richmondspca.org/