En las faldas de las montañas Blueridge de Virginia se entrenan, sin pausa semanal y con comida racionada, algunos de los agentes más especiales de EEUU que combaten el terrorismo en México, Chile, Argentina y otros países.

El Centro Nacional de Entrenamiento de Perros de la agencia de Alcohol, Tabaco y Armas de Fuego -popularizada por la televisión en la serie "Los intocables"- graduó esta semana su centésima tanda de perros entrenados para detectar explosivos.

"Seleccionamos a los perros cuando tienen unos dieciséis meses de edad y ya van superando el comportamiento de cachorros", explicó a Efe el agente Shawn Crawford, de la agencia conocida por su sigla en inglés como ATF.

"Durante las primeras seis semanas se les condiciona para que reconozcan, por su olor, más de 19.000 compuestos explosivos, y para que detecten armas de fuego y munición", añadió Crawford, quien estuvo a cargo del curso recién graduado, y que incluyó a una docena de agentes de la Policía Real de Tailandia.

El entrenamiento opera con la regulación de la comida, en el centro canino de la ATF, 113 kilómetros al oeste de Washington, a menos de dos kilómetros de donde la Agencia de Patrulla de Fronteras tiene su predio de instrucción para perros.

"Durante siete días a la semana se da a los perros, a diario, pequeñas cantidades de comida cuando localizan los explosivos. Es una dieta liviana que los mantiene al mejor nivel de energía todo el día y permite que trabajen más tiempo", continuó Crawford.

"Es un método muy eficaz", comentó el agente de la ATF. "Luego de seis semanas se asigna cada perro a un agente con el que establecen un vínculo durante las siguientes diez semanas del curso".

La ATF inició su entrenamiento de perros hace dos décadas y los primeros agentes fueron para el Departamento de Estado. Sobre la experiencia ganada la ATF ha entrenado más de un millar de perros para EEUU.

Cuatrocientos setenta de esos caninos han ido a trabajar a una veintena de países, incluidos México, Chile, Argentina, Italia, Polonia, la República Checa, Chipre, Australia, Indonesia, Marruecos y las Filipinas.

Los equipos de agente y perro entrenados por la ATF renuevan su certificación cada año y reciben apoyo de la agencia por unos ocho años de servicio tras lo cual los perros pasan a retiro, habitualmente adoptados por las familias de los agentes que los manejaron.

Un ejemplo de las tareas que desempeñan estos canes -todos ellos labrador- ocurrió el 24 de abril pasado cuando durante un allanamiento cerca de la frontera de EEUU con México, uno de los perros detectó la presencia de olor de explosivo en el mango de una herramienta pulidora.

Las autoridades averiguaron luego que los sospechosos habían usado esa herramienta para borrar los números de serial en armas destinadas para el contrabando en México. El perro guió, además, a los agentes de la ATF a un sitio donde había partes de armas ocultas en los bajos de un vehículo.

Los perros, cuya visión es unas cincuenta veces mejor que la humana en el crepúsculo, poseen un sentido del olfato miles de veces más eficaz que el humano en la detección y la distinción de olores. El humano tiene alrededor de 5 millones de sensores de olor, los perros entre 125 y 300 millones, según su linaje.

A su vez los labrador, en particular, se cuentan entre los perros con un sentido del olfato más agudo, acompañado por el instinto de seguir el rastro oloroso propio de los perros generados para la caza.

Shawn explicó que, además, los labrador con su temperamento sociable son más aptos para moverse en situaciones en las que puede haber muchos humanos, como cuando hay una sospecha o amenaza de explosivos en un aeropuerto o una escuela.

"El programa canino de la ATF ayuda a combatir el crimen violento y protege la seguridad pública", dijo en la ceremonia el director interino de la agencia B. Todd Jones. "La demanda de estos caninos entrenados especialmente sigue creciendo".

Por su parte el Subcomisario General de la Policía Real de Tailandia, Worapong Chewprecha, expresó su gratitud por la instrucción dada a sus subordinados y recordó que "en la lucha contra el crimen violento y el terrorismo, todos los países debemos estar unidos".

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Jorge A. Bañales