La nación despidió el jueves a Neil Amstrong, el primer hombre que pisó la Luna.

Los poderosos de Washington, los pioneros del espacio y el público en general se dieron cita en la Catedral Nacional de la capital del país para asistir a una ceremonia interreligiosa.

Armstrong, que murió el mes pasado en Ohio a los 82 años, caminó sobre la superficie lunar en julio de 1969.

"Ha partido de la Tierra una vez más, pero qué legado nos dejó", exclamó el ex secretario del Tesoro John Snow.

Sus compañeros en la histórica misión de la Apolo 11, Buzz Aldrin y Michael Collins, además del astronauta John Glenn y unas dos decenas de legisladores estuvieron entre los 1.500 espectadores de la ceremonia. Una roca lunar que los astronautas donaron al templo en 1974 está empotrada en uno de sus vitrales.

"Has mostrado una vez más el camino a las estrellas", dijo Eugene Cernan, el último astronauta que pisó la Luna, en el homenaje a Armstrong. "Después de surcar los cielos más allá de donde se atreven las águilas, finalmente puedes estirar tu mano y tocar el rostro de Dios".

Después se entonó una versión lenta y solemne de "Llévame a la Luna" a cargo de la cantante Diana Krall. El servicio también incluyó extractos de un discurso que hace 50 años pronunció el presidente John F. Kennedy en el que dijo que Estados Unidos escogió enviar hombres a la Luna no porque fuera fácil, sino porque era difícil.

El administrador de la NASA Charles Bolden, ex astronauta, dijo que la humildad y valentía de Armstrong "lo elevaron más allá de las estrellas". Bolden leyó una carta del presidente Barack Obama que decía: "La huella que dejó sobre la superficie de la Luna sólo se equipara con la extraordinaria señal que imprimió en los estadounidenses".

Armstrong fue el comandante de la Apolo 11 que alunizó el 20 de julio de 1969. Sus primeras palabras quedaron inscritas en los libros de historia: "Este es un paso pequeño para el hombre, un paso gigantesco para la humanidad". Armstrong insistió más adelante que había dicho que "para un hombre", pero él tampoco lo pudo oír en la versión grabada.

Armstrong y Aldrin caminaron sobre la Luna durante unas tres horas y dejaron una placa con la inscripción: "Aquí hombres del planeta Tierra pusieron por primera vez su pie sobre la Luna. Julio 1969 AD. Hemos venido en paz para toda la humanidad".

En total, doce astronautas estadounidenses caminaron por la superficie de nuestro satélite entre 1969 y 1972.

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NASA: http://www.nasa.gov