El líder general Alberto Contador dio otro paso hacia su segundo título de la Vuelta a España después de la 18va etapa de la carrera, que ganó el jueves el italiano Daniele Bennati.

Bennati superó a Ben Swift por una llanta para ganar la etapa de 204,5 kilómetros en 4 horas, 17 minutos, 17 segundos. Contador tiene 1:52 de ventaja sobre Alejandro Valverde, y Joaquín Rodríguez marcha tercero a 2:28.

El triunfo de Contador en la 17ma etapa del miércoles sorprendió a Rodríguez, quien no pudo contrarrestar el ataque de su compatriota español y perdió el liderato general que tenía desde la cuarta etapa.

La 19na etapa del viernes debe favorecer a los sprinters, mientras que la etapa del sábado incluye un puerto de montaña a las afueras de Madrid que le ofrece a los escoltas de Contador una última oportunidad para arrebatarle la camiseta roja.

La carrera termina el domingo en Madrid.

"Sólo traté de mantenerme atento, evitar cualquier choque y observar la dirección del viento, ya que mi equipo me protegió muy bien para tener un día sin preocupaciones", señaló Contador, quien ganó su primera etapa en esta Vuelta el miércoles.

"Un día menos. Cada día que pasa es muy importante, porque en esta Vuelta puede pasar cualquier cosa", señaló el español, bicampeón del Tour de Francia y quien cumplió este año con una suspensión por dopaje.

Contador reconoció que ya siente el rigor de la carrera de 21 etapas, su primera carrera importante desde el Tour de 2011.

Rodríguez, por su parte, todavía no podía creer el triunfo de Contador en la etapa previa.

"Claro, cuando vi a Contador hoy en la carrera me pensé más en la etapa de ayer que en la de hoy", expresó Rodríguez. "Así es la vida".