Joaquín Rodríguez dio lo que él mismo describió como "un paso gigante" hacia la conquista de la Vuelta de España el lunes al contener la arremetida de Alberto Contador en la etapa más dura de la carrera, la 16ta, que fue ganada por el italiano Dario Cataldo.

Contador trató varias veces de despegarse de su compatriota en los últimos kilómetros, sin éxito. De hecho, fue Rodríguez quien se le adelantó cerca de la llegada y cruzó primero la meta.

Rodríguez le sacó seis segundos a Contador y amplió a 28 segundos la ventaja sobre su rival al tope de la clasificación general.

Cataldo ganó con siete segundos de ventaja sobre el belga Thomas de Gendt, tras cronometrar cinco horas, 18 minutos y 28 segundos para un tramo de 183,5 kilómetros que concluyó en el centro vacacional de invierno de Valgrande-Pajares, a 1.850 metros de altura.

Rodríguez entró tercero a 2:39 minutos, seguido por Contador a 2:41.

"Di un paso gigante", declaró Rodríguez. "Ya no queda mucho en la Vuelta y le saqué unos segundos adicionales".

Rodríguez se le pegó a Contador en los cinco kilómetros finales, en los que el camino se hizo estrecho debido a la cantidad de espectadores que había. Los últimos 19 kilómetros fueron en subida.

"(Contador) me lo ha puesto difícil, pero ha sido un grandísimo día. No sé si ha sido lo más duro, pero el Angliru es brutal. Todavía me pican las piernas. (Contador) me ha puesto contra las cuerdas, pero lo hemos superado", dijo un jubiloso Rodríguez.

"Uno se agota en estos ascensos. Tratas de no extenuarte demasiado rápido. Alberto controló todo bastante bien", manifestó Rodríguez.

Contador dijo que su rival había tenido un muy buen día y que está consciente de que le quedan pocas oportunidades de desplazarlo de la punta.

"Llegamos juntos. Los dos lo intentamos. Joaquín estuvo muy fuerte", expresó Contador, quien no participó en el Tour de Francia este año por estar suspendido por dopaje. "Me alegro del trabajo que hemos hecho. Mis piernas respondieron mejor hoy. Hubiera preferido mal tiempo, porque me habría beneficiado".

"Que se deje de rollos", respondió Rodríguez en tono de broma. "Estamos teniendo suerte con el tiempo, mejor que no cambie".

A Contador le queda una sola oportunidaad de desplazar a Rodríguez, el sábado, en la penúltima etapa, que concluye también con un ascenso al pico Bola del Mundo.

Alejandro Valverde, tercero en la general, no pudo seguirle el tren a sus compatriotas en el ascenso final y cruzó quinto a 2:58.

El británico Christopher Froome quedó también fuera de la pelea al llegar a más de cinco minutos de Cataldo. Quedó cuarto a 4.52 de Rodríguez.

El martes será día de descanso y el miércoles se correrá un tramo de 187 kilómetros entre Santander y el pico Fuende De.