Tanto los apostadores como los expertos no le otorgan a los Giants de Nueva York la clase de respeto que un campeón del Super Bowl debe merecer.

Eli Manning y compañía se colaron en los playoffs el año pasado y acto seguido desplegaron su mejor nivel en enero y febrero. Por segunda ocasión en cinco años, vencieron a los favoritos Patriots de Nueva Inglaterra para levantar el trofeo Lombardi.

Con un equipo casi intacto (los titulares son casi todos los mismos y el núcleo ofensivo regresa), los Giants son candidatos a revalidar el título. Por lo menos, deberían ser considerados el equipo a vencer en la Conferencia Nacional.

Pero no es así.

En las casas de apuestas de Las Vegas, 10 equipos asoman por delante de los Giants cuando se mencionan a los favoritos para ganar el Super Bowl. También quedaron terceros, detrás de los Packers de Green Bay y Nueva Inglaterra, en la clasificación que hace la AP de los 32 equipos de la NFL.

Ni siquiera colegas de los equipos oponentes se ponen de acuerdo en cuanto a señalar al gran candidato de la NFC.

"Los Giants se clasificaron raspando a los playoffs", recordó el guard de los Eagles, Evan Mathis. "Jugaron muy bien, eso está claro, y se lo merecieron, pero Green Bay, con su experiencia, es el equipo a vencer".

Los Giants terminaron con marca de 9-7 el año pasado. Dividieron en sus partidos contra los Eagles: perdieron en casa cuando Vince Young estuvo por Michael Vick como quarterback. Si una jugada hubiese terminado de manera distinta en cualquiera de las estrechas derrotas de Filadelfia, los Eagles (8-8) habrían ganado la división.

En tanto, los Packers fueron como una locomotora al conseguir un registro de 15-1. Todo pintaba para revalidar su corona del Super Bowl hasta que perdieron ante los Giants en su primer partido de los playoffs.

"Los Giants son los campeones del Super Bowl, así que son el equipo a vencer", dijo el linebacker de los Eagles, DeMeco Ryans. "Es una temporada diferente, pero los Giants son los campeones".

Tal vez hasta la primera semana.

"Somos conscientes de que tenemos que mejorar", dijo Manning. "Acabamos 9-7 en la temporada regular. Eso no alcanza. Podemos ser mejores, lo cual se demostró en los playoffs. Tenemos que tener ese sentido de urgencia, esa consistencia, durante toda la temporada, jugar lo mejor en los 16 partidos del calendario regular".

No culpen a los Packers si esta vez prefieren no ponerle tanto énfasis a la temporada regular, luego de la debacle en los playoffs.

"Hicimos una sensacional temporada regular, con 15 victorias, con logros inéditos en Green Bay, y nos sacaron a las primeras de cambio", dijo el quarterback Aaron Rodgers. "Eso te confirma que lo único que vale es ganar campeonatos y hay que ganar en los playoffs para llegar ahí".

Hay otros candidatos de peso en la NFC.

Los Eagles quieren redimirse tras desinflarse el año pasado. Si Vick se cuida de las lesiones, el ataque promete versatilidad con la presencia del running back LeSean McCoy y los receptores DeSean Jackson y Jeremy Maclin. Una defensa que se reforzó podría ser clave para las ambiciones de Filadelfia.

El Norte se antoja como la división más reñida de la conferencia. Los Bears de Chicago y los Lions de Detroit pueden complicarle la existencia a los Packers en busca de otro título en la división.

En el Sur, los Saints de Nueva Orléans tienen talento de sobra, pero deberán olvidar lo que fue un turbulento receso. Los Falcons de Atlanta intentarán clasificarse tras fracasar tres veces en los últimos cuatro años.

Ya nadie puede descartar al Oeste. Los 49ers de San Francisco se perdieron el Super Bowl por soltar un balón en el tiempo extra.

Un repaso a los equipos en las tres divisiones de la Conferencia:

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ESTE

Los Giants cuentan con un quarterback de primer nivel, una defensa fuerte encabezada por Jason Pierre-Paul y a Tom Coughlin como entrenador. Pero nunca han ganado un partido de playoff en la temporada posterior a la conquista del Super Bowl.

Filadelfia quiere demostrar que lo del año pasado fue una aberración. Los Eagles tienen un ataque explosivo, pero dependerán de una renovada defensa para poder ir más lejos.

En Dallas, Tony Romo encara la que podría ser su última oportunidad. Los Cowboys cerraron la pasada campaña con cuatro derrotas en los últimos cinco partidos para un 8-8. Apenas suman un triunfo de postemporada en 15 años.

Hay más optimismo en Washington. Robert Griffin III puede ser el quarterback de impacto que tanto habían buscado y quizás ahora están en condiciones de ganar más de seis partidos por primera vez con el técnico Mike Mike Shanahan.

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NORTE

Los Packers están casi que intactos y el año pasado fueron prácticamente invencibles hasta recibir la cachetada de los Giants. La mejor ofensiva de la NFL añadió al running back Cedric Benson. Emplearon el draft para sumar seis jugadores a la defensa más débil.

Jay Cutler y Brandon Marshall se reencuentran en Chicago, reforzando un ataque de los Bears que fue arrollador hasta que las lesiones causaron mella.

Los Lions finalmente lograron un saldo favorable de victorias y derrotas (10-6) y avanzaron a los playoffs por primera vez en más de una década. Retuvieron a la mayoría de sus titulares. El quarterback Matthew Stafford puede pulirse más.

Año de paciencia en Minnesota. Los Vikings ganaron tres partidos el año pasado. Su mejor jugador, el running back Adrian Peterson, reaparece tras operarse la rodilla.

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SUR

Los Saints perdieron al entrenador Sean Payton, suspendido por el escándalo de las recompensas para lesionar a rivales. Tras un tumultuoso receso, los Saints quieren enfocarse en jugar.

Matt Ryan y Mike Smith han demostrado que saben ganar en la temporada regular, pero quarterback y entrenador no lo han demostrado en los playoffs. Ryan precisa dar un paso al frente en cuanto a calidad.

La sensacional temporada de novato de Cam Newton entusiasma en Carolina, esperándose ahora mucho más del mariscal de campo. Si la defensa rinde algo mejor, los Panthers pueden sorprender.

Greg Schiano debuta como técnico de Tampa Bay. La tiene difícil: sacar del pozo a un equipo que viene con foja de 4-12.

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OESTE

Jim Harbaugh, el mejor técnico del año pasado, condujo a un equipo con un cuestionado quarterback (Alex Smith) a los playoffs por primera vez en ocho años. La defensa es temible y Randy Moss es una pieza que encaja bien en el ataque.

Los Cardinals pasaron la pretemporada decidiendo su quarterback titular, entre Kevin Kolb y John Skelton. El que sea tiene que asegurarse de hacerle llegar el ovoide a Larry Fitzgerald.

El novato Russell Wilson le ganó la pulseada Matt Flynn como mariscal de campo titular en Seattle. Ninguno podrá lanzarle pases a Terrell Owens, pero el nuevo quarterback de los Seahawks debe despertar un ataque fue el número 28 de la liga.

Jeff Fisher tendrá las manos llenas en San Luis. Tras un 2-14, los Rams purgaron su nómina. Fisher fue uno de los más exitosos entrenadores de la NFL con los Oilers/Titans.

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PRONÓSTICO:

ESTE

1) Nueva York/Giants

2) Filadelfia

3) Dallas

4) Washington

NORTE

1) Green Bay

2) Chicago

3) Detroit

4) Minnesota

SUR

1) Nueva Orleáns

2) Atlanta

3) Carolina

4) Tampa Bay

OESTE

1) San Francisco

2) Arizona

3) Seattle

4) San Luis