La familia de Neil Armstrong y un reducido grupo de amigos despidió hoy al célebre astronauta, que pasó a la historia por ser el primer hombre en pisar la Luna, en una ceremonia privada en Cincinatti (Ohio).

"Hoy rendimos tributo a un pionero, a un explorador, a un patriota, a un individuo que, con su 'pequeño paso' logró un sueño imposible", señaló el director de la NASA, Charles Bolden, en un breve comunicado.

La agencia espacial tiene previsto celebrar un acto público en honor a Armstrong, fallecido el sábado a los 82 años como consecuencia de las complicaciones de una cirugía cardiovascular.

En la ceremonia celebrada este viernes, "familiares, amigos y colegas de Neil nos reunimos para reflexionar sobre su extraordinaria vida y carrera, y darle las gracias por las muchas bendiciones que compartió con nosotros en el camino", dijo Bolden.

El responsable de la NASA aseguró que los logros de Armstrong "nunca serán olvidados", así como su gentileza y humildad que "siempre será admirada".

La NASA explora ahora nuevos posibles destinos como Marte para enviar una misión tripulada y hazañas como las de Armstrong, al que consideró un "héroe", han hecho posible continuar con el espíritu explorador de la agencia, dijo.

"El primer paso de Neil Armstrong en la Luna abrió el camino a otros para ser los primeros en poner un pie en otro planeta", aseguró.

El astronauta pisó la Luna el 20 de julio de 1969 con la misión Apolo 11 y pronunció la célebre frase en la que reconocía que ese gesto era "un pequeño paso para el hombre, un gran paso para la humanidad".

Dos de sus compañeros, los astronautas retirados Eugene Cernan y James Lovell, que también viajaron a la Luna en misiones del Apolo, rindieron este viernes tributo a Armstrong con una charla en su honor en el Centro Médico Infantil de Cincinatti.

La familia del astronauta pidió que, en lugar de flores, quienes quieran hacer contribuciones en memoria de Armstrong envíen donaciones a ese hospital, además de a la Fundación Telluride y al Instituto Estadounidense de Aeronáutica y Astronáutica, que tienen becas en su nombre.