Los casos de estadounidenses con el virus del Oeste del Nilo han aumentado un 40% desde la semana pasada y podrían rivalizar con los registrados en los años récord de 2002 y 2003, advirtieron el miércoles funcionarios federales de salud.

En lo que va del año, se han reportado a los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos (CDC por sus siglas en inglés) 1.590 casos de esa enfermedad transmitida por mosquitos y 66 muertes.

Aproximadamente la mitad de los casos son enfermedades serias y los CDC las consideran como el mejor indicador de la actividad del virus del Nilo debido a que muchos casos leves no se reportan y sus síntomas podrían no ser reconocidos.

Los síntomas típicos son fiebre, jaqueca y dolores corporales. La mayoría de los enfermos mejoran de por sí en unos pocos días. Menos del 1% desarrolla síntomas neurológicos, como rigidez en el cuello e incluso coma y parálisis.

Con base en informes en lo que va del año, "creemos que las cifras podrían acercarse" a las de 2002 y 2003, cuando se produjeron casi 3.000 casos graves y más de 260 muertes por año, dijo el principal experto de los CDC sobre la enfermedad, el doctor Lyle Petersen.

Las autoridades de salud creen que la actividad del virus del Oeste del Nilo llega a su máximo nivel entre mediados y fines de agosto, aunque posiblemente continúe hasta octubre. Como puede que los síntomas tarden dos semanas en manifestarse, el reporte de los casos está atrasado con respecto a las infecciones.

La enfermedad apareció por primera vez en Estados Unidos en 1999. Las autoridades dicen que la primavera prematura y el verano caluroso pueden haber contribuido al aumento de casos. Los mosquitos reciben el virus al alimentarse de aves infestadas y después transmiten el virus a seres humanos.

Todos los estados, excepto Alaska y Hawai, han hallado el virus en seres humanos, aves o mosquitos este año. El más afectado ha sido Texas, con la mitad de los casos reportados hasta ahora.

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En internet: www.cdc.gov/westnile

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Marilynn Marchione está en Twitter como: http://twitter.com/MMarchioneAP