Una científica puertorriqueña tendrá en sus manos la misión de crear el menú para el primer viaje tripulado a Marte, en el que no faltará el sabor latino.

Yajaira Sierra Sastre, nacida en Arroyo, Puerto Rico, hace 35 años, fue elegida entre un grupo de 700 científicos para formar parte de la tripulación de seis miembros de la misión HI-SEAS, o Misión de Exploración Espacial Análoga y Simulada de Hawai, que llevará a cabo la NASA en 2013.

El propósito del proyecto será encontrar la mejor manera de mantener a los astronautas bien alimentados y sin que se aburran del menú, durante la misión a Marte programada para 2030 y que se calcula durará unos dos años y medio.

"Estoy emocionadísima con este proyecto. De hecho ya he cocinado arroz y habichuelas al estilo puertorriqueño y también una paella española, y ambos platillos le han gustado mucho a mis compañeros", dijo Sierra a Efe.

Sierra, cuya formación en química de materiales y educación la ha llevado a dedicarse a experimentos de nanotecnología en la Universidad de Cornell, Nueva York, asegura que aunque la cocina nunca ha sido su fuerte, la idea de mezclar ingredientes y lograr un resultado exquisito se ha convertido en una nueva forma de utilizar sus conocimientos.

"No tenía ni idea de todos los platos que podemos cocinar a partir de ingredientes que no son ni frutas, ni carnes ni vegetales frescos", afirmó la científica puertorriqueña.

La boricua ha trabajado las recetas bajo la guía de los chefs de la Universidad Cornell, con quienes se entrenó en culinaria, pruebas sensoriales y preparación académica para su estadía simulada de unos cuatro meses.

"Estaremos viviendo en solitario, apartados en unos terrenos volcánicos y de lava en Hawai y que es lo más parecido a la superficie de Marte en la Tierra", dijo.

Explicó que una vez en "Marte", el grupo de científicos perderá contacto frecuente y directo con la Tierra.

"Simularemos una vida como la que llevarían los astronautas en Marte, sin internet, teléfonos, ni contacto con nuestros seres queridos, y con una comunicación con retrasos de quince minutos con la Tierra, que es el tiempo aproximado que se tomaría (la comunicación) entre ambos planetas", agregó.

Es por ello en parte que el experimento de Sierra cobra aún más valor científico, aseguró, ya que la comida no sólo satisface una necesidad física y es vital para mantener a los humanos saludables, sino también juega un papel importante en el estado emocional.

Según estudios de la NASA los astronautas de la Estación Espacial Internacional, (ISS en inglés) se cansan de comer lo mismo todos los días, lo cual puede afectar su salud por el riesgo de perder masa ósea y muscular.

"Tenemos que buscar soluciones a este hastío del menú, porque es vital que estén bien alimentados en una misión hacia Marte, ya que se trata de un viaje largo, de seis meses de ida y seis de vuelta, más el tiempo que duren en Marte, y eso podría afectarlos", comentó Sierra.

El Planeta Rojo cuenta con suficiente gravedad para hervir agua y cocinar en ella alimentos secos, aliñados, por ejemplo, con ajo, cebollas y cilantro previamente deshidratados, dijo Sierra.

Además, ha experimentado con granos, chorizos, harinas de Lares (Puerto Rico), como las que ha utilizado para preparar una sopa de plátanos que podría incluir en el menú marciano.

Sierra aprovechará también su misión para estudiar las propiedades de la materia y la utilización de la nanotecnología en la fabricación de texturas ligeras resistentes a olores, manchas y bacterias en el espacio.

"La evocación de los olores de casa, las sazones, e incluso el hecho de reunirse para cocinar, pueden ser factores que ayudarían a los astronautas a sobrevivir la carga emocional que conllevaría un próximo viaje a Marte", explicó Sierra, quien desde niña ha soñado con ser astronauta.

"Siempre he querido ser astronauta. Recuerdo cuando de niña contemplaba las estrellas y me decía, quiero ir allá", confesó Sierra a Efe, quien espera formar parte del programa de nuevos astronautas de la NASA.

"Solicité y estoy esperando a ver si me elegirán. Sería algo increíble, la realización de un sueño, porque es lo que he querido hacer siempre", dijo Sierra, quien de ser elegida se convertiría en la primera astronauta puertorriqueña.

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