Helicópteros artillados egipcios dispararon el miércoles misiles contra presuntos milicianos islamistas en la península del Sinaí, dijeron las autoridades y los residentes de la zona, el primer ataque egipcio en el territorio desde 1973.

El uso de la fuerza aérea representa un fuerte incremento en la lucha de Egipto contra los islamistas en la península fronteriza con Israel. A principios de semana, los integristas sorprendieron al ejército egipcio con un audaz ataque sorpresa en el que mataron a 16 soldados, robaron un vehículo blindado y se dirigieron a Israel para intentar otro ataque.

En un comunicado leído en la televisión estatal, los militares dijeron que iniciaron una operación entre soldados y policías en el Sinaí, respaldados por aviones de combate, a fin de "restaurar la estabilidad y recuperar el control" del Sinaí, pero sin dar más detalles.

La emboscada del domingo fue uno de los ataques más cruentos en el Sinaí en varios años y el más mortífero entre las filas militares egipcias. Puso de relieve el creciente desorden en el territorio, donde los milicianos — algunos de ellos vinculados con al-Qaida — han atacado a las fuerzas de seguridad.

Varios agresores dispararon el martes por la noche contra tres controles de seguridad en torno a el-Arish, la capital de la provincia del Norte del Sinaí, a unos 50 kilómetros (31 millas) de la frontera con la Franja de Gaza e Israel. Uno de los ataques ocurrió contra el puesto de control en la carretera principal entre el-Arish y la aldea de Rafa, junto a la frontera israelí.

En el tiroteo resultaron heridas seis personas, entre ellas un mando militar, dos soldados, dos policías y un civil cuyo estado es crítico, dijeron fuentes de seguridad a The Associated Press a condición de guardar el anonimato por no estar autorizadas a dialogar con la prensa.

Los helicópteros lanzaron posteriormente misiles, dijeron los mandos de seguridad, pero no dieron más detalles.

El beduino Abdel Rahman Abol Malkhus dijo que vio helicópteros artillados cuando disparaban cohetes a unos 30 kilómetros (18 millas) al este de El-Arish, cerca del cruce fronterizo de Rafa con la Franja de Gaza.

Los mandos de seguridad dijeron que fue la primera vez que el ejército dispara cohetes en el Sinaí desde la guerra de 1973 con Israel, cuando Egipto intentó recuperar la península. El Sinaí pasó finalmente a manos egipcias gracias al tratado de paz de 1979 firmado en El Cairo.

Las fuerzas israelíes completaron su retirada de la península en 1982.