Estados Unidos y Rusia se mantuvieron el sábado como los dos únicos invictos en el básquetbol de hombres en los Juegos Olímpicos al conseguir complicados triunfos sobre Lituania y España, respectivamente.

La más reciente encarnación del Dream Team vivió una pesadilla durante 36 minutos ante los lituanos, hasta que Chris Paul encestó un triple que les dio ventaja y luego LeBron James anotó nueve puntos en los cuatro minutos finales para imponerse por 99-94.

Horas antes, Rusia remontó una desventaja de 20-2 para ganarle 77-74 a España, que perdió el invicto y ahora contempla la posibilidad de un duelo ante los norteamericanos antes de la final.

Abajo 84-82 en el período final, Paul clavó su triple para darle los estadounidenses una delantera que no volvieron a ceder gracias a un James que se lució como apagafuego.

"(Lituania) es un equipo muy bien entrenado con grandes fundamentos, hay que darles crédito", dijo James. "A nosotros nos gusta que nos pongan a prueba y competir. Hoy fue uno de esos días".

James y Carmelo Anthony anotaron 20 puntos cada uno y Kevin Durant agregó 16 por Estados Unidos, que sigue perfecto en cuatro partidos en la primera ronda y es líder del Grupo A.

Estados Unidos cierra la primera fase ante un Argentina que sin hacer demasiado se impuso 93-79 a Nigeria, con 22 puntos de Luis Scola.

Argentina aún sueña con un propinarle un revés a los estadounidenses antes de pensar en rivales en los cuartos de final.

"Ahora no estamos ni muy arriba ni muy abajo", dijo Andrés Nocioni. "Creo que vamos mejorando partido a partido y nadie es invencible, ya hablaremos de posibilidades el lunes cuando se acabe la primera ronda".

En el Grupo B, Rusia es el mandamás al ganar un segundo encuentro en fila lleno de drama. Cuando quedaban 18 segundos, Timofey Mozgov rompió el empate con una clavada y luego Vitaliy Fridzon concretó dos tiros libres en la agonía para liquidar el duelo de invictos.

Rusia cierra la fase de grupos ante Australia, que el sábado se levantó de una desventaja de 10 puntos y superó 106-75 a Gran Bretaña para eliminar a los anfitriones y sellar su boleto a la próxima ronda.

"Somos un equipo que para muchos estamos fuera del círculo de favoritos y creo que eso nos ha ayudado mucho", dijo el entrenador de los rusos, el estadounidense David Blatt, quien tiene siete años al frente de un proyecto que busca poner de vuelta a Rusia en los primeros planos. "Nadie hablaba de este grupo, pero yo sabía que éramos capaces de hacer esto".

Rusia había vencido a Brasil en la fecha anterior con un triple sobre el final.

Pau Gasol encabezó a España con 20 tantos, pero dejó ir el empate al errar uno de dos tiros libres con 5.2 segundos en el encuentro.

España (3-1) y, medalla de plata en Beijing 2008, cerrará la primera fase contra Brasil, que no tuvo problemas para despachar 98-59 a China apoyado en 14 puntos de Marquinhos Vieira y 13 de Leandro Barbosa.

El encuentro tiene importancia especial porque el que pierda evitaría ver a Estados Unidos en semifinales, y su peor rival sería Rusia.

"Estoy tratando de instaurar una mentalidad ganadora en este país", dijo el entrenador de Brasil, Rubén Magnano, medallista de oro en Atenas 2004 con Argentina. "¿Realmente creen que pediría salir a perder? ¿Y luego con qué cara les pido que salgamos a ganar el que sigue? En mi filosofía no hay lugar para pensar esas cosas".

En otro encuentro de la jornada, Francia superó a 73-69 a Túnez. Tony Parker anotó 22 puntos y Nicolas Batum agregó 19.

Los cuatro mejores de cada llave avanzan a los cuartos de final.

En el penúltimo duelo de la jornada, Patrick Mills estalló con 24 de sus 39 puntos en la segunda mitad cuando los australianos se quitaron un 46-36 adverso para conseguir su pasaje a la siguiente ronda.

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Carlos Rodríguez está en Twitter como: http://twitter.com/crodriguezap