Sherman Hemsley, el actor que dio vida al irascible e intolerante George Jefferson en la serie "Los Jefferson", uno de los personajes más memorables de la televisión estadounidense y un símbolo de cómo la gente de raza negra podía progresar en la sociedad, falleció. Tenía 74 años.

Hemsley dio vida a ese gruñón hombre de negocios de Harlem en uno de los programas de comedia de mayor duración y éxito, algo particularmente notable por tratarse de una serie con un reparto de actores en su mayoría negros.

Hemsley, originario de Filadelfia, fue hallado muerto por la policía en su casa en El Paso, Texas.

El actor estaba enfermo y murió de causas naturales, por lo que no se realizará una autopsia, dijo Irene Santiago, una gerente de la oficina del forense de El Paso, sin proporcionar detalles.

Hemsley interpretó por primera vez a George Jefferson en la serie de CBS "All in the Family" antes de derivar a "Los Jefferson", que duró 11 temporadas, de 1975 a 1985.

El tema musical de la serie era la canción de estilo gospel "Movin' on Up" y en ella se presentaba a los ricos ex vecinos de Archie y Edith Bunker de Queens mudándose a una zona residencial de lujo en Nueva York. Hemsley y los Jefferson (Isabel Sanford interpretaba a su esposa) lidiaron a menudo con asuntos contemporáneos de racismo, pero más frecuentemente deleitaron como el prototipo de una familia con un patriarca obstinado tratando de controlar a sus integrantes.

A pesar de los múltiples defectos de su personaje, la avaricia, los prejuicios, su mal carácter y sus groserías, Hemsley logró hacerlo entrañable y en parte esa era la razón por la que permaneció en el aire tanto tiempo. En el fondo Jefferson amaba a su familia y sus amigos, tenía un buen corazón.

"Era un tipo adorable" e "inmensamente talentoso", dijo Norman Lear, productor de "Los Jefferson" y "All in the Family" tras enterarse de la muerte del actor.

Lenny Kravitz, cuya madre Roxie Roker interpretó a Helen Willis en "Los Jefferson" dijo: "Cuando era niño Sherman siempre tenía tiempo para jugar conmigo en el plató. Escuchaba música y hablaba de ella. Sabía muchas cosas y era un gran admirador del rock and roll. Era un ser humano extraordinario y hacía una gran diferencia con su talento. Lo extrañaremos".

Sherman Alexander Hemsley era hijo de un trabajador de una imprenta y una obrera. Rindió servicio en la Fuerza Aérea y trabajó por ocho años como cajero del servicio postal.

De adolescente estudió actuación en la Academia de Arte Dramático de Filadelfia y comenzó a actuar en talleres de Nueva York, incluyendo la Compañía Ensamble Negro. Por años siguió trabajando en el servicio postal mientras que actuaba por la noche, hasta que se convirtió en actor de tiempo completo.

Debutó en Broadway en 1970 con "Purlie", una adaptación musical de "Purlie Victorious" de Ossie Davis. Fue en una gira con el musical que Lear se acercó a Hemsley para que interpretara el personaje en "All in the Family", del cual surgió "Los Jefferson".

Tras la cancelación abrupta del programa, Hemsley protagonizó la serie cómica "Amen" en el papel del apasionado diácono de una iglesia en Filadelfia, Ernest Frye. El programa duró cinco años, de 1986 a 1991.

También participó en las películas "Amor a la primera mordida" (1979), "Stewardess School" (1987) y "Ghost Fever" (1987), y en 1989 lanzó su álbum "Ain't That a Kick in the Head".

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Jake Coyle reportó desde Nueva York. Los periodistas de AP Lynn Elber y Frazier Moore en Beverly Hills, California, y Terry Wallace en Dallas contribuyeron con este despacho.