El español Alejandro Valverde ganó el jueves la decimoséptima etapa del Tour de Francia mientras el británico Bradley Wiggins retuvo la casaca amarilla de puntero en la general.

El trayecto de 143,5 kilómetros entre Bagneres-de-Luchon y la estación de esquí Peyragudes incluyó tres escaladas difíciles y un final cuesta arriba.

Valverde, el líder del equipo Movistar que en el pasado cumplió una suspensión por dopaje, conquistó su tercera etapa en el Tour.

Segundo fue el británico Christopher Froome y tercero Wiggins, ambos a 19 segundos.

Wiggins enfrenta una última prueba en su afán por ser el primer británico en conquistar la máxima prueba del ciclismo: la contrarreloj individual del sábado, su especialidad.

Después de la última escalada, el británico comentó que "casi estaba decidida" la carrera en su favor, ya que solo faltan dos etapas en terreno plano: el viernes y la última el domingo en París, que presumiblemente no cambiarán mucho las posiciones.

En la general, Wiggins aventaja a Froome por 2 minutos 5 segundos y el italiano Vincenzo Nibali a 2:41, después de haber perdido 18 segundos antes estos en la trepada final.

Valverde, con lágrimas en los ojos sobre el podio, dijo que "salí a darlo todo". "Cuando vi que solo faltaban 700 metros me sentí realmente feliz" y agregó que su victoria "borra todo el pasado".

El español había tenido un comienzo accidentado con por lo menos tres choques. También se asustó cuando Wiggins y Froome se le acercaban sobre el final.

Uno de los dilemas del equipo Sky quedó expuesto el jueves: Froome empezó la jornada con una ventaja de 18 segundos sobre el italiano Vincenzo Nibali y buscaba aumentar la diferencia.

En la escalada final, en Peyragudes, Froome trató de distanciarse con Nibali pero también habló varias veces con Wiggins y le hizo gestos de que lo siguiera.

"Chris me alentó", dijo Wiggins. "El es realmente fuerte. Algún día podrá ganar el Tour".

La decimoctava etapa del viernes tendrá un trayecto de 222,5 kilómetros entre Blagnac y Brive-la-Gaillarde en el centro de Francia.