Tres túneles de contrabando de drogas equipados con luces y sistemas de ventilación — incluyendo uno con un sistema de autovagón — fueron descubiertos a lo largo de la frontera Estados Unidos-México, en la más reciente señal de que los cárteles están construyendo pasadizos sofisticados para evadir la vigilancia en tierra.

Dos de los túneles estaban incompletos, incluyendo uno que el ejército mexicano descubrió en un almacén en Tijuana el jueves con más de 40 toneladas de marihuana a la entrada. El pasadizo se extiende casi 400 metros, 100 de ellos en Estados Unidos.

Soldados encontraron cuatro camiones de mudanzas llenos de marihuana, un remolque lleno de tierra, picos, carretillas, taladros y otro equipo de excavación. Ese túnel estaba equipado con un sistema de autovagones.

El ejército dijo que tres personas fueron detenidas.

Fue el segundo túnel incompleto descubierto en el área de San Diego-Tijuana en dos días y tercero junto a la frontera desde el sábado, cuando un túnel fue descubierto en un centro comercial vacante en la ciudad de San Luis, Arizona. El túnel tenía un nivel de sofisticación no asociado usualmente con otros túneles de contrabando que conectan con drenajes en el estado.

"Cuando uno ve lo que hay ahí y la forma en que lo diseñaron, sabe que no es algo que un excavador promedio pueda hacer", dijo Douglas Coleman, agente especial a cargo de la división en Phoenix del Departamento Estadounidense Antidrogas. "Uno necesitaría a alguien con ciertos conocimientos de ingeniería para hacer algo como esto".

El túnel fue descubierto luego que agentes de la policía del estado detuvieron a un hombre que transportaba 39 libras (17,5 kilogramos) de metanfetaminas en su vehículo y mencionó la plaza comercial.

Coleman dijo que los investigadores aún no pueden asegurar si el túnel, cuya construcción se calcula en 1,5 millones de dólares, era operado por el cártel de Sinaloa. Aun así, las autoridades sospechan de la participación del cártel debido a que éste controla las rutas de tráfico de drogas hacia Arizona.

"Otro cártel no iba a invadir en esa área e invertir ese tipo de dinero en territorio del cártel de Sinaloa", dijo Coleman. "Nadie va a construir este túnel sin un liderazgo importante en un cártel que sepa cómo funcionan las cosas".

A medida que las autoridades estadounidenses han intensificado la vigilancia terrestre, los túneles han pasado a ser el medio más frecuente para introducir enormes cargas de marihuana. Un total de 156 túneles desde 1990, y 70 desde octubre del 2008, sobrepasando la cifra de los seis años anteriores.

Los allanamientos en noviembre de dos túneles entre Tijuana y San Diego permitieron confiscar 52 toneladas de marihuana a ambos lados de la frontera. A principios de diciembre del 2009, las autoridades hallaron un túnel incompleto que recorría 275 metros (casi 900 pies) entre Tijuana y San Diego, con un elevador en la entrada mexicana.

Excavar un túnel requiere de seis meses a un año, dicen las autoridades.