Vagones de un tren descarrilado llenos de etanol explotaron en una espectacular escena la mañana del miércoles en la capital del estado de Ohio, pero según los funcionarios, el accidente ferroviario que provocó la evacuación urgente de un vecindario urbano pudo haber sido mucho peor.

El Consejo Nacional de Seguridad del Transporte envió un equipo de 10 personas para investigar el descarrilamiento en las vías de Norfolk Southern Corp., el cual provocó espectaculares explosiones y el incendio de tres vagones cisterna, cada uno con más de 110.000 litros (30.000 galones) de etanol. Nadie a bordo del tren resultó herido.

Las autoridades dijeron que aún desconocían la causa del accidente ocurrido alrededor de las 2 de la madrugada en una zona industrial cerca de la Autopista Interestatal 71, al norte del centro de la ciudad. Las explosiones se sintieron en cuadras a la redonda y se elevaron las llamas por los aires.

Dos personas resultaron heridas mientras caminaban por las vías para investigar lo ocurrido al registrarse un segundo estallido. Las autoridades dijeron que fueron al hospital con heridas leves.

El alcalde de Columbus, Michael Coleman, quien este miércoles visitó un refugio temporal de la Cruz Roja para los evacuados, dijo que el accidente pudo haber sido peor de haber ocurrido en un área más poblada.

"Estoy muy agradecido, en el sentido de que esto no ocurriera en una zona más poblada, cerca de más residentes", dijo Coleman. "Bien pudo haber ocurrido. Un kilómetro y medio al norte o al sur. Norte o sur, este u oeste. También pudo haber sido trágico en otras formas".

Unos 100 residentes que vivían en un radio de 1,6 kilómetros (1 milla) del descarrilamiento fueron evacuados por bomberos que decidieron dejar que el fuego se consumiera solo, de acuerdo con David Whiting, subjefe de bomberos. Las autoridades dijeron que el etanol ardiente, un compuesto usualmente utilizado en combustibles, no implicaba una amenaza al medio ambiente o a la salud. Los residentes estaban de vuelta en sus casas para medio día.