Andy Griffith, quien hizo de la sencilla sabiduría sureña su marca como el sheriff en "El Show de Andy Griffith" y el sagaz abogado defensor en "Matlock", murió el martes. Tenía 86 años.

Griffith falleció alrededor de las 7 a.m. en su casa costera, dijo en un comunicado el alguacil del condado de Dare, Doug Doughtie.

"El señor Griffith murió esta mañana en su casa tranquilamente y ha sido enterrado en su querida Roanoke Island", dijo Doughtie a The Associated Press, leyendo de una declaración de la familia del actor.

La familia emitirá más información, según el alguacil.

Griffith había sufrido un ataque cardiaco y se sometió a una operación de bypass cuádruple en el 2000.

Su carrera abarcó más de medio siglo en el teatro, el cine y la televisión, pero siempre será mejor recordado como el Sheriff Andy Taylor en el programa de TV cuya trama transcurría en un poblado de Carolina del Norte similar a su propio pueblo de Mount Airy, en el mismo estado.

Griffith ubicó el show en el poblado ficticio de Mayberry, Carolina del Norte, donde el Sheriff Taylor era un obediente sobrino que comía pepinillos ácidos que sabían a queroseno porque eran hechos por su amada Tía Bee, interpretada por la difunta Frances Bavier. Era un padre viudo que le ofrecía dulces consejos a su hijo Opie, interpretado por Ron Howard, hoy el director ganador del Oscar de "Una mente brillante".

Don Knotts era su tonto ayudante Barney Fife, mientras que Jim Nabors se unió al reparto como Gomer Pyle, el idealista y amoroso empleado de una gasolinera.

En "Matlock", que se transmitió de 1986 a 1995, Griffith dio vida a un cauteloso abogado sureño egresado de Harvard y radicado en Atlanta.

Con su arrugado traje en una corte húmeda (el aire acondicionado habría arruinado la atmósfera), Matlock le tomaría el pelo a un testigo para extraerle hábilmente una confesión.

El personaje — honrado, paternal y cariñoso — se parecía mucho al Sheriff Andy Taylor.

En una entrevista en el 2007 con The Associated Press, Griffith dijo que "El Show de Andy Griffith", que inicialmente se transmitió de 1960 a 1968, era visto en algún lugar del mundo todos los días. Una película de reunión para televisión, "Return to Mayberry", fue la más exitosa de la temporada 1985-86.

La carrera de Griffith incluyó actuaciones en Broadway, notablemente en la obra "No Time for Sergeants", y en películas como "Un rostro en la multitud" de Elia Kazan, así como grabaciones musicales. Fue incorporado al Salón de la Fama de la Academia de las Artes Televisivas en 1992 y en el 2005 recibió la Medalla Presidencial de la Libertad, uno de los más grandes honores que pueda recibir un civil en el país.

"El Show de Andy Griffith" fue una de las tres series de la historia de la TV que se retiró estando en la cúspide de los ratings. (Los otros fueron "Yo quiero a Lucy" y "Seinfeld"). Griffith dijo que decidió terminar con el programa porque pensó que estaba "decayendo y no quería que cayera aún más".

Más recientemente, Griffith ganó un Grammy en 1997 por su álbum de música gospel "I Love to Tell the Story — 25 Timeless Hymns".

En el 2007, apreció en la película independiente "Waitress" y al año siguiente en el laureado video musical de Brad Paisley "Waitin' on a Woman".

Griffith nació en 1926 en Mount Airy y de niño cantó y tocó trombón de varas en la banda de la Iglesia Grace Moravian. Estudió en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill y por un tiempo contempló una carrera en la clerecía. Pero eventualmente obtuvo un trabajo como profesor de música en una escuela secundaria en Goldsboro.

Su carrera actoral comenzó con el papel de Sir Walter Raleigh en "The Lost Colony".