Percatarse de que es un atleta que empieza a ser reconocido ruborizó a Luguelín Santos.

Al ver la transmisión de una de sus carreras, la promesa dominicana de 18 años en los 400 metros admite que quedó embelasado con lo que decían los comentaristas.

"Estaba viendo la televisión, y los comentaristas decían terminándose la carrera que 'hay que tener cuidado con el dominicano'''.

Para Santos, todo esto es nuevo: dar la vuelta al mundo en el circuito de carreras de la Liga Diamante, pensar en sus primeros Juegos Olímpicos, contar con la tercera mejor marca de la temporada y que se diga que es el sucesor de Félix Sánchez en el atletismo dominicano.

Sentado en la recepción de un hotel sobre la icónica Grand Central Station en Manhattan, Santos valoró lo que han sido estos meses.

"Para mí no es nada, como decir 'wow''', dijo en una entrevista con The Associated Press. "Ya mentalmente me estaba preparando y sabía que podía estar aquí en este nivel. Siempre había querido estar en este nivel de competencia. Este es mi deporte que siempre soñaba, siempre quise estar compitiendo con los grandes. No me da miedo competir con ninguno".

Santos nació en Bayaguana, una localidad al noreste de la capital dominicana. Empezó a practicar atletismo a los 10 años, aunque durante un tiempo ensayó con el ciclismo.

No fue fácil: "al principio tuve que entrenar, varias veces descalzo, en una pista de material sintético en el estadio de mi pueblo y ¡con un sol!".

Durante unos juegos escolares, en los que competía en los 400 y 800, su actual entrenador José Rubio se percató de su talento para la distancia más corta, y todo lo demás siguió su curso con participaciones en medallas de plata en los Juegos Olímpicos Juveniles de 2010 y los Panamericanos de 2011.

En un lapso de dos años, Santos ha mejorado su marca personal en forma dramática: de 46,19 segundos en 2010 a los 44,45 que fijó al imponerse en Hengelo, Holanda, el pasado 27 de mayo. LaShawn Merritt, el vigente campeón olímpico, ostenta los dos mejores registros del año con 44,12 y 44,19.

Santos quedó segundo detrás de Merritt en los dos duelos que han disputado esta temporada, en Doha y la ciudad checa de Ostrava. Salió triunfante en la justa de Nueva York a inicios de junio.

La otra figura de los 400 es también un adolescente. Es Kirani James, de la isla de Granada y que tiene 19 años. James fue el campeón mundial en Daegu 2011. Jeremy Wariner, el dominante de la prueba en la década previa, no se pudo clasificar.

"A Santos se le ve el gran talento. Es joven, está apenas surgiendo", señaló a AP Michael Johnson, el dueño del récord mundial en la distancia. "Ahora en los 400 hay mucho talento joven, salen cuando nadie lo espera y te pueden sorprender".

Santos se refirió a Hengelo, por ahora su gran actuación, y la manera natural con la que logró su mejor marca tras enfrentar a Merritt en Ostrava.

"Me sentía un poquito frustadito, venía de un segundo detrás de LaShawn en Ostrava, casi tiré mi máximo", indicó. "Fuí a correr por correr. Me dije: 'hoy no toca cansarme, sino relajarme, salir al ritmo de ellos'. A los 200 fue cuando me dije: 'déjame subir el ritmo, así de tranquilo me salió mejor tiempo''', agregó, rompiendo en una carcajada.

El que se le considere como el heredero de Sánchez, el rey de los 400 con vallas que le dio a Dominicana un oro olímpico en Atenas 2004 y dos títulos mundiales, no le inquieta.

"Yo no soy una persona que cojo presión, todo tranquilo", señaló. "Trabajo para ser igual o mejor que él a nivel del mundo. Siempre me ha ayudado. En diciembre y enero estuvimos entrenando juntos y nunca dejó de animarme: 'vamos, que yo que sé que tu puedes mejorar los tiempos'''.

"De Félix Sanchez he aprendido de su dedicación, siempre trata de dar lo mejor de él. Tantas veces que me he caído y más las que me levantado", añadió.

Con una beca del Comité Olímpico Internacional, Santos actualmente estudia en Puerto Rico y quiere completar una carrera en administración de empresas. Ya no es desconocido y ya cuenta con patrocinios, como el de Puma, la firma alemana de indumenteria deportiva.

¿Se ve en el podio del Estadio Olímpico?

Santos es partidario de la cautela.

"No me gusta decir que me veo con una medalla. Prefiero decir que estaré en la final y ahí veremos", dijo.

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Eric Núñez está en Twitter como www.twitter.com/EricNunezAP