Los estibadores se apresuraron a descargar los contenedores apilados unos sobre otros en una embarcación de carga que llegó a Nueva Jersey desde el Medio Oriente el miércoles, cuando las autoridades descubrieron indicios de polizones durante una operación de rutina.

Más de una docena de ambulancias y varios policías recibieron el buque, de 260 metros (850 pies) de eslora, cuando atracó en el Puerto de Newark, uno de los más transitados en Estados Unidos. Los contenedores comenzaron a ser descargados con grandes grúas.

Hacia el mediodía, todas menos una de las ambulancias habían abandonado discretamente el muelle. Un portavoz del Servicio de Aduanas y Protección Fronteriza, Anthony Bucci, informó que las autoridades habían revisado 40 de las 2.000 enormes cajas de carga transportadas en el Ville D'Aquarius.

Una partida de la Guardia Costera abordaron la embarcación en la madrugada del miércoles cerca del Puerto de Nueva York cuando se preparaba para atracar, indicó el vocero Charles Rowe. Los agentes dieron golpes en los contenedores en busca de respuesta desde el interior. "Y tocaron en éste y escucharon que les contestaron con golpes", dijo la portavoz Michelle Krupa al periódico Star-Ledger de Newark.

Los agentes siguieron el protocolo y no abrieron el contenedor mientras la embarcación estaba en el mar a fin de controlar la situación, refirió Rowe.

Drew Barry, de la Asociación de Prácticos de Sandy Hook, dijo que abordó la nave a unos 32 kilómetros (20 millas) del puerto para ayudar a dirigirla hacia el puerto.

"Si hay gente allí, sin comida ni agua durante días, es posible que ya estén muy desesperados", indicó Barry.

Calculó que tardaría varias horas, si no es que la mayor parte del día, para quitar los 30 o 40 contenedores encima de la caja donde los agentes escucharon fuertes golpes.

El contenedor, que según el manifiesto llevaba repuestos de maquinaria a Norfolk en el estado de Virginia, fue cargado en la India, dijo Rowe.

El buque comenzó la travesía el 30 de mayo en los Emiratos Arabes Unidos e hizo una escala en Pakistán y dos en la India. El último puerto que tocó antes de Newark fue en Egipto el 15 de junio.

El Departamento de Seguridad Nacional informó en un comunicado que las autoridades realizan una "amplia investigación de la embarcación".