Una franja virgen de la costa norte de Puerto Rico, codiciada desde hace mucho tiempo por urbanizadores, es ahora una reserva natural, terminando una acérrima y prolongada batalla entre el gobierno y ambientalistas.

El gobernador Luis Fortuño firmó a última hora del lunes una ley que protege 790 hectáreas (1.950 acres) de terreno propiedad del Estado impidiendo su urbanización, revirtiendo una postura adoptada hace varios años cuando revocó el estatus de protección para atraer desarrolladores e impulsar la letárgica economía de la isla.

Tanto la Cámara de Representantes como el Senado ya habían aprobado por unanimidad la ley.

Carmen Guerrero, una planificadora ambientalista de una coalición local que luchó por la designación de reserva natural, dijo el martes que la medida es significativa porque las tierras habían sido consideradas bienes raíces de primera clase.

"Están justo frente a la playa", señaló. "Estamos extremadamente satisfechos y contentos", agregó.

Las aguas color turquesa del paraje y la vegetación exuberante han llamado la atención de cadenas de hoteles como Marriott International Inc. y Four Seasons Hotels Inc., las cuales habían hablado con el gobernador sobre el lugar. La nueva designación de reserva natural prohíbe la construcción de centros turísticos grandes, pero permite actividades relacionadas al ecoturismo, incluida la construcción de hoteles con un máximo de 70 habitaciones.

La nueva reserva constituye 66% de lo que es conocido como el Corredor Ecológico del Noreste, ubicado al norte de la selva tropical El Yunque, una popular atracción turística. La reserva es además considerada uno de los principales sitios de anidación de la tortuga laúd, la cual se encuentra en peligro de extinción.

Los ambientalistas ahora tienen como objetivo proteger otras 409 hectáreas (1.011 acres) de terreno privado dentro del corredor, en el cual los urbanizadores aún tienen permitido construir proyectos como centros vacacionales, centros comerciales y residencias, dijo Luis Jorge Rivera, miembro de la coalición y científico ambientalista.