Los niños pequeños, incluso desde los 7 años de edad, algunas veces se hieren a sí mismos deliberadamente, de acuerdo con un estudio que se cree es el primero que examina las automutilaciones a tan temprana edad.

El pequeño estudio se basó en entrevistas con niños del área metropolitana de Denver y centro de Nueva Jersey, sin confirmación de padres u otros, pero los investigadores y expertos independientes opinan que los resultados son creíbles y aumentan la conciencia sobre un inquietante problema.

En general, casi 8% de los niños de tercer grado, unos 15 niños, dijeron que algunas veces se han lastimado ellos mismos cortándose, quemándose o pinchándose la piel con objetos afilados, golpeándose o con otros métodos. Estos niños incluyen a pequeños de ocho años y algunos incluso de siete. Casi dos terceras partes de los niños entrevistados lo han hecho más de una vez.

"Desafortunadamente esto es más común de lo que queremos pensar", dijo el principal investigador Benjamin Hankin, profesor asociado en psicología en la Universidad de Denver.

El estudio involucró a 665 niños, incluyendo a 197 de tercer año y se publicó el lunes en la gaceta Pediatrics. Los investigadores pidieron a las escuelas enviar cartas a las familias solicitando permiso para que los menores participaran en el estudio. Dos terceras partes de las familias aceptaron; no hubo diferencia entre aquellos que eligieron no participar que hubieran podido sesgar los resultados, dijo Harkin.

Muchos niños, incluso los más pequeños, se dan cuenta de que causar daño físico les ayuda a lidiar con el estrés emocional, dijo el especialista. Algunos investigadores creen que el dolor físico libera endorfinas, conocidas como hormonas del bienestar, que pueden ser tranquilizadoras.

Tensiones familiares, problemas académicos y el acoso escolar son algunas de las razones por las que algunos niños se autoflagelan, detalla el reporte.

Entre los niños de más edad analizados, 4% de los que van en sexto grado y casi 13% de los del noveno, dijeron haberse autoflagelado y son tasas congruentes con aquellos vistos en otros estudios.

La tasa entre los de tercer año es similar a la de informes de profesores de escuelas primarias y números similares de niños mayores en otros estudios han dicho que comenzaron antes de los 10 años, dijo Janis Whitlock, de la Universidad de Cornell, quien no participó en la actual investigación.

Hankin dijo que es importante que los padres conozcan sobre la automutilación y llevar a los niños afectados a ser evaluados por un pediatra o especialista en salud mental.

Entre los niños mayores que se automutilan están en riesgo de intentar suicidios, aunque la mayoría de los que se autolesionan no se causan daño grave, dijo Wendy Lader, presidenta de un centro de tratamiento para el cáncer en San Luis.

Los niños con autismo o un importante desorden psiquiátrico que pudieran autolastimarse fueron excluidos del estudio.

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En internet:

Pediatrics http://www.Pediatrics.org

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La periodista de The Associated Press Lindsey Tanner está en Twitter como: http://www.twitter.com/LindseyTanner