Rajon Rondo sumó 18 puntos, 10 asistencias y 10 rebotes el sábado para que los Celtics de Boston derrotaran 85-75 a los 76ers de Filadelfia en el Juego 7 de su serie de semifinal para avanzar a la final de la Conferencia del Este.

Los Celtics abrirán la tercera ronda de los playoffs de la NBA en Miami frente al Heat el lunes por la noche.

Rondo anotó nueve puntos consecutivos por Boston después de que Paul Pierce fuera expulsado del partido por acumulación de faltas a 4:16 minutos del final del encuentro, ayudando a los Celtics a convertir una ventaja de tres puntos en una de doble dígito.

Andre Iguodala anotó 18 puntos y Elton Brand y Jrue Holiday sumaron 15 puntos cada uno por los 76ers, que en la primera ronda eliminaron al líder de la conferencia, los Bulls de Chicago, pero no pudieron hacer lo mismo con los Celtics.

Kevin Garnett sumó 18 puntos y 13 rebotes, mientras Ray Allen embocó dos triples en el último período luego de fallar sus cinco primeros intentos. Pierce anotó 15 unidades y atrapó nueve rebotes antes de salir por acumulación de faltas.

Fue entonces cuando Rondo tomó el control.

El armador, al recuperarse de su peor desempeño de los playoffs en el sexto partido, convirtió en una arremetida desde el fondo y siguió con una canasta de larga distancia con 2:47 minutos por jugarse.

Luego encestó un triple con poco más de dos minutos en el reloj para abrir una diferencia de 10 tantos y, después de que Brand convirtió una canasta con las uñas, Rondo se dirigió hacia la línea mientras los aficionados le expresaban el deseo de que fuera el jugador más valioso y anotó un par de tiros libres para darle a Boston una ventaja de 80-70 a 1:44 minutos del final.

Los Celtics enfrentarán ahora al verdadero Jugador Más Valioso de la NBA — LeBron James — junto con Dwyane Wade y el resto del Heat. Miami avanzó a la final de conferencia eliminando a los Pacers de Indiana en seis encuentros.

El año pasado, Miami derrotó a Boston en cinco partidos durante las semifinales de conferencia. En 2010, los Celtics eliminaron al Heat en la primera ronda y luego dejaron fuera a James y a los Cavaliers en la segunda, su último partido con Cleveland para luego irse a Miami.

Filadelfia tuvo una última oportunidad de reducir el déficit con 100 segundos por jugarse después de que Holiday conectó un triple que disminuyó la diferencia a siete tantos. Pierce ya no tuvo nada que hacer, salvo que servir de animador que alentaba a los aficionados mientras Garnett avanzaba hacia la línea con menos de un minuto en el reloj.

"Ya había hecho las maletas", dijo el entrenador de los Celtics, Doc Rivers. "Estaremos listos. Será un cambio difícil, pero no somos un equipo de excusas. Estaremos listos para el lunes", señaló.

Para el entrenador de Filadelfia, Doug Collins, los Tres Grandes de los Celtics ya son asunto del pasado.

"Ya no los miro como los Tres Grandes, sino como el Cuarto Campeonato (en ruta)", agregó. "Dejar fuera a Rondo sería un gran error", apuntó.