La nave espacial privada de carga Dragon llegó el viernes a la Estación Espacial Internacional para un acoplamiento histórico tras ser sujetada por los astronautas con un brazo robótico gigante.

Dragon consiguió la primera entrega comercial en el cosmos.

El astronauta estadounidense Donald Pettit utilizó el brazo robótico de 17,6 metros (58 pies) de la estación para atrapar la brillante cápsula blanca después de algunas horas de verificaciones y maniobras adicionales. Las dos naves se acoplaron navegando sobre Australia.

"Parece que atrapamos un dragón por la cola", anunció Pettit a 402 kilómetros (250 millas) de la Tierra una vez que aseguró el mecanismo de acoplamiento de la cápsula de carga.

"Ustedes han hecho feliz a mucha gente aquí en Hawthorne y aquí en Houston", dijo por radio el Control de Misión de la NASA. "Gran trabajo chicos".

Los controladores de NASA aplaudieron mientras sus colegas en el centro de control de SpaceX en Hawthorne, California, levantaban sus brazos en señal de triunfo y saltaban de sus sillas para intercambiar felicitaciones.

Entre los festejantes estaba el multimillonario Elon Musk, cofundador de SpaceX y Paypal.

Esta es la primera vez que una compañía privada ha intentado enviar una nave de carga a la estación espacial, un logro reservado previamente para un pequeño grupo de elite de agencias gubernamentales. Y es la primera nave estadounidense que visita la estación desde el fin de la era de los transbordadores espaciales en julio.

Los astronautas no perdieron tiempo a fin de colocar la cápsula Dragon en posición para su acoplamiento con la estación espacial. La cápsula no tripulada transporta 453 kilogramos (1.000 libras) de suministros en este viaje de prueba sin precedente.

El jueves, la cápsula se acercó 2,4 km (1,5 millas) de la estación espacial en un vuelo de aproximación de práctica. Regresó a primera hora del viernes para que Pettit, junto con el astronauta holandés Andre Kuipers, pudiera capturarla con el brazo robótico. Primero, la cápsula fue sometida a una serie de demostraciones de avance y detención para probar si estaba bajo un buen control de operación antes de acoplarla.

Dado que el Dragon es un tipo completamente nuevo de vehículo y éste es un viaje de prueba, la NASA insistió en proceder con cautela.

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En internet:

SpaceX: http://www.spacex.com

NASA: http://www.nasa.gov/offices/c3po/home/